Помощь - Поиск - Участники - Харизма - Календарь
Перейти к полной версии: Мертвые земли - 2
<% AUTHURL %>
Прикл.ру > Словесные ролевые игры > Литературные приключения <% AUTHFORM %>
Страницы: 1, 2, 3
Spectre28
Квенты

Обсуждение

Первая часть

Карта города


Проблемы мира времен дикого запада, в котором внезапно проснулась маги, не ограничиваются одним городком в южном Техасе, где Джисква и Эльза встретились с Колдвелльским Дьяволом. Напротив, проблемами полнится весь мир, который заточенные некогда могучие духи хотят снова прибрать к рукам. Конено, мало кто знает или хотя бы догадывается, чем вызваны возникающие, казалось бы, на пустом месте сложности, поэтому разбираться приходится с локальными проявлениями. Которые частенько маскируются под самые обыденные вещи. Вроде как в случае вымирающего шахтерского городка к Скалистых горах. Разумеется, иногда обыденные вещи таковыми и остаются, но не проверишь - не узнаешь. А как же не поехать, когда за то, что обещает стать приятной недолгой прогулкой, платят такие деньги?.. Правда, сперва еще нужно добраться.
Джин
Додж-сити, центр 16 июня 1878 года, около десяти часов утра - воскресенье


Солнце уже начинало припекать, а Эд ещё даже и не решил, чем займётся в первую очередь — примется искать объявления или же зайдёт в ближайшую забегаловку, чтобы перекусить. Учитывая очень ранний завтрак и медленно, но неуклонно увеличивающущся пустоту в животе, второй вариант начинал казаться всё более заманчивым.
Поэтому, когда впереди замаячила некогда яркая, а сейчас уже порядком потертая вывеска "У Сэмми", где был изображён залихватский ковбой с кружкой пива в руке, молодой человек прибавил шагу.
Если бы не вывеска и доносившиеся изнутри несмотря на ранний час звуки пианино, салун мало чем отличался бы от окружающих зданий: дощатые стены, на уровне второго этажа круговая веранда, на которой сейчас никого не было. Запыленные стекла в окнах: видимо, владелец, как и многие другие, считал, что избыток света вредил делу. И, разумеется, двери, судя по расположению петель, открывались в обе стороны.
Стоявшие у угла салуна трое мужчин, одинаково широкоплечих и даже одетых в одинаковые парусиновые штаны на подтяжках и некогда белые рубашки, прекратили разговор и смерили пришельца оценивающими взглядами. Вообще, таких вот групп, стоявших тут и там, шатающихся по городу, было на вкус Брауна на удивление много. Но пока что к нему никто не приставал; вот и эти тоже, потратив на него всего секунду, вернулись к обсуждению чего-то связанного, судя по отдельным словам, с вокзалом. Засмотревшись на подозрительно выглядевших незнакомцев, Эд почти пропустил момент, когда ему почти под ноги бросился мальчишка с перекинутой через плечо полотняной сумкой. В руке он сжимал изрядно скомканную газету, которую тут же ткнул в нос бывшему ковбою.
- Новости! Объявления! Несколько парней Джимми в кутузке! Всего двадцать центов за газету и еще пять за лист с наймом! - казалось, мальчишка выдал заготовленную фразу не переводя дыхания.
После недолгих раздумий Браун выдал мелкому нахалу пару монет, получив в ответ свежий источник местных новостей из сумки разносчика. Через миг к газете добавился отдельный отпечатанный лист, видимо, с теми самыми объявлениями. Не то, чтобы мужчине требовались местные сплетни... хотя, мало ли. Взять тех же парней какого-то там Джимми - мальчишка же не просто так произнёс имя таким тоном, как будто его должны знать все вокруг. Важная птица, видать.
Впрочем, это потом. А сейчас куда важнее - тот самый лист с наймом.
Так, с газетой в руке, мужчина и зашёл внутрь салуна. Слегка приподнял шляпу в знак приветствия немногим уже находившимся внутри посетителям, уселся за ближайший свободный столик у стены и только потом уделил внимание объявлениям.
Для Додж-сити, новой жемчужины центральной части раздробленной страны, список был достаточно обычным. На деле коммерсанты часто даже не меняли текста - это заодно обходилось дешевле при подаче объявления. В итоге первые же строки говорили о том, в чем город нуждался всегда несмотря на постоянный приток рабочих рук. Сыромятни с наветренной стороны города, принадлежавшие разным компаниям, были бы рады найти как минимум дюжину новых работников. Так же нужны были опытные - это подчеркивалось - строители. Подобные заказы тоже не переводились: ходили слухи, что далеко на западе, за скалистыми горами, на больших стройках побережья платили совсем другие деньги, так что по пути оседали немногие. Некая компания под названием "Цветы Канзаса" искала "Молодых образованных женщин, обладающих безупречным вкусом". Цель не уточнялась. Наконец, в самом конце листка короткая заметка обещала весьма щедрую награду за розыскную работу. В коротком сопроводительном тексте упоминались только название городка "Гробовая скала", необходимость уехать для выполнения задания из города и адрес, куда можно было обратиться за деталями. И еще раз: обещание больших денег. Судя по адресу - второй дом по Ореховой улице, рядом с банком и издательством - обещание могло оказаться не пустым. Имя контакта, впрочем, Эду ничего не говорило: обращаться предполагалось к некоему Гаррету Уинстону.
Spectre28
- Джентльмен желает выпить, перекусить? - выглядевшая уставшей несмотря на достаточно раннее время женщина в простом темно-сером платье подошла как раз, когда Браун закончил читать листок.
- Второе, пожалуй, - ответил Эд, отложив газету в сторону. Сперва он ещё подумывал как-то отметить приглянувшееся объявление, но под руками для этого были разве что ногти на этих самых руках. Да и вообще - не так уж и требовалось. Всё равно в самом конце страницы. Приметная. - А что можно заказать?
- Похлебка из говяжьей требухи, жареные яйца с беконом, или, если джентльмен желает, жареная свинина. Кукурузные лепешки. К похлебке или свинине - кофе.
- Мне похлёбку, лепёшки и кофе, будьте так любезны, - сделал свой выбор мужчина.
Женщина кивнула и ушла за стойку, где располагалась низкая дверь, которая вела в глубину дома. Видимо, там располагалась кухня.
"Забавно. Никуда от этих коров зачастую не деться. Почти везде достанут. В том или ином виде".
Двери заведения распахнулись внутрь, и в полутемное помещение вошли новые гости: мужчина в зеленой тройке и котелке, с явно тяжелым саквояжем в руке, молодая беременная женщина и двое детей лет семи. Оглядевшись, они выбрали столик у самой стойки. Если где-то салуны и не работали круглые сутки, то только не здесь, в Додж-сити, который и с западом, и с востоком связывали нити железных дорог. Поезда прибывали в любое время суток, привозя в город пассажиров - и их деньги. С появлением гостей сонная тишина исчезла - усталость от дороги или нет, но голоса детей оставались звонкими, а самих их переполняли впечатления. Эд еле заметно улыбнулся, наблюдая за этой умиротворяющей сценой. На минутку даже появилось небольшие сомнения. Может быть, ну их, эти поиски? Может, лучше завести семью, вырастить двоих-троих детей, как и полагается добропорядочному христианину, забыть об этом всё и просто быть счастливым?
Заказанную еду принесли достаточно быстро; видимо, похлебка была на огне - густой суп в глубокой миске чуть ли не кипел, испуская облачка ароматного пара. Кофе же по виду и запаху казался не таким наваристым, как на фронтире, но все же вполне подходящим.
- За это - один доллар, сэр, - женщина говорила так же монотонно, как при перечислении меню.
Замечтавшийся было мужчина чуть не вздрогнул. Очарование момента куда-то ушло, и мечты о семействе теперь казались глупыми и смешными. Серебряный бак перекочевал в руки официантки и тут же исчез в матерчатом, вышитом бисером кошельке, который висел у женщины на поясе. Поблагодарив, она не торопясь прошла к новоприбывшим и задала тот же вопрос, что и Эду. Браун же принялся подкреплять силы. Похлебка оказалась такой острой, что под нее любое пиво, даже самое паршивое, показалось бы амброзией. И лепешки, пусть еще суше, чем доводилось едать Брауну, пришлись весьма кстати. Но размера порции с лихвой хватало, чтобы наесться не то, что в данный момент, а и чуть ли не впрок.
Истребление полученного съестного заняло не так уж и много времени - сказались "долгие годы тренировок", как сказал бы один знакомый Эда. Когда ешь в поле, а где-то неподалёку пасётся стадо, за которым глаз да глаз - каждая минута на счету.
Джин
Поднявшись из-за стола, мужчина задумчиво оглянулся вокруг. Никто, казалось, не обращал на него внимания. Ни свежеприбывшее семейство, которое занималось выяснением того, кто и чем будет питаться, ни одинокий мужчина, который налегал на жареное мясо с пивом в углу, ни запыленная женщина с саквояжем, потягивающая дорогущий чай в самом дальнем углу. После нескольких секунд заминки Браун решительно двинулся к стоявшему за стойкой негру.
- Доброго дня. - произнес молодой человек, оказавшись рядом со стойкой.
- И вам того же, сэр, - отозвался тот мягко, по-южному растягивая гласные. - Чем могу?
- В какую примерно сумму обойдётся заказать у вас провизию? Скажем на неделю или две. - произнёс Эд. - Из того, что можно упаковать и выдать сейчас. Я вряд ли надолго задержусь.
- Лепешки. Мясо, вяленое или сушеное. На неделю похода для мужчины, значит? - дождавшись кивка, он продолжил. - Тогда восемь долларов, сэр. И вряд ли вы найдете здесь дешевле, если не терять на качестве.
На стойку легли три монеты - трёхдолларовая и две по два с половиной.
Бармен сгреб деньги в ладонь и убрал куда-то под стойку. Потом нахмурился, что-то прикидывая, и окликнул официантку:
- Джейн!
Та подняла голову.
- Рационов на неделю!
Женщина, которая к тому времени успела принять заказ, не говоря ни слова, кивнула и скрылась на кухне. На поиски и сбор нужного у нее ушло не больше минуты, и вскоре перед Эдом на широкую доску стойки лег большой сверток из вощеной бумаги, перехваченной бечевкой. Подхватив свёрток, мужчина кивнул бармену и направился к выходу.
Когда он вышел на свет, справа раздался оклик. Троица, подпиравшая стену, никуда не делась, и в этот раз они не отводили взгляда.
- Доброго дня, джентльмены, - произнёс Браун, подойдя к незнакомцам. - Мне показалось, или вы всё же звали именно меня?
Ближайший, который и кричал, коснулся пальцами полей шляпы, но взгляд, настороженный и жесткий, говорил о том, что жест был не более чем пустой вежливостью.
- Тебя. Новенький, да?
"Да. Возможно, всё же было бы разумно выбрать другой салун, без таких вот достопримечательностей снаружи. Правда, я не уверен, что такой нашёлся бы, да и уже поздно для сожалений".
- Можно сказать, что да.
- Это хорошо. Хорошо, - мужчина потер переносицу, и Эд заметил плоские костяшки опытного кулачного бойца на его руках. - Тогда, значит, может работа нужна? Мужская. Может, не всегда... правильная. С какой-то стороны. Как понимаешь.
Улыбнувшись, Эд похлопал по свёртку с провизией, который всё ещё был у него в руках.
- Честно говоря, я ещё не решил окончательно, останусь ли в городе или так, проездом.
Мужчины переглянулись, потом тот, с кем говорил Браун, еле заметно пожал плечами.
- Проездом. Ну, для такого тоже может найтись дело. Может найтись. Если решишь, что легкие деньги нужны - то мы с ребятами обычно тут. Или можешь поспрашивать Ганса-Хромонога. Это я, значит. Дело верное.
- Буду иметь в виду, - улыбнувшись ещё раз, ответил молодой человек.
Дальнейшая дорога прошла без сюрпризов и ненужных встреч. Не зная толком города, Эд был вынужден пару раз уточнить направление, но идти в итоге оказалось совсем не далеко, и через десять минут или около того неприметный клерк уже провожал его на второй этаж солидного здания мимо рядов одинаковых столов с грудами гроссбухов и папок.
Кираэль
Близнецы
Додж-сити, Ореховая улица второй дом, 16 июня 1878 года, примерно 11 часов


Гаррет Уинстон, кажется, действительно был богат. Или по крайней мере занимался делами, которые включают в себя немалые суммы. Как говорится, если хочешь привлечь деньги, выгляди так, словно они у тебя уже есть. Контора, располагавшаяся на Ореховой улице. нужное впечатление производила. Здание в два этажа было почти новым по виду, и за ним неплохо следили. Даже на окнах не было и следа вездесущей летней пыли, которую поднимали копыта лошадей, колеса повозок, а более всего - постоянный ветер. Сейчас близнецы сидели на уютном диване в просторной приемной второго этажа, ожидая, когда крайне, очень-очень занятой мистер Уинтон найдет время для тех, кто пришел по его же объявлению о работе.
- С тебя мазь от ожогов, - тихо и обиженно обратилась Келли к брату, потирая руку. - Я же просила остановиться и дать мне сменить порвавшуюся перчатку!
Кевин посмотрел на ожог поверх солнечных очков и скривился.
- Выглядит болезненно. У нас где-то в чемоданах должна быть баночка.
- Эта мазь воняет, я ее не люблю, - девушка прикрыла глаза и зашипела, натягивая новую перчатку. - Это не дело, когда руки леди пахнут хуже, чем дерьмо покойника.
Сидевшая у двери кабинета секретарша, женщина лет тридцати, которой круглые очки в роговой оправе придавали суровый вид, подняла голову от блокнота, в котором делала какие-то пометки и недовольно поджала губы на разговор. Но ничего не сказала, только демонстративно шумно перелистнула страницу.
Парень, заметив это, решил вести себя чуть тише.
- Келли, может, обсудим потом?
- Конечно, - легко согласилась та. - Только с тебя мазь.
- Я что-нибудь придумаю, - заверил брат и огляделся в поисках того, что поможет скоротать время в ожидании. Неосознанно он большим пальцем руки провел по углу колоды, лежащей в кармане. Та с тихим характерным звуком отозвалась на движение.
- После того, что я проиграла тебе в поезде, - одними губами шепнула девушка, - я не скоро стану с тобой играть. И так чертовски неудобно.
- Подумаешь, - Кевин расслабленно прикрыл глаза, коснувшись трофея, лежавшего в том же кармане. - Ты еще отыграешься.
Элис
- Или стащу, - тихо засмеялась Келли. - Как думаешь, сумеем подзаработать здесь? Не думаю, что я готова скитаться вечно.
- Было бы неплохо подзаработать, - брат задумчиво почесал нос и поправил очки. - Хочется, очень хочется.
- Маленькая квартирка в шумном городе, - мечтательно произнесла блондинка, отодвигаясь подальше от окна.
- Точно, - отозвался Кевин, взяв со стола заинтересовавший его каталог. До боли знакомый логотип Смит-энд-Робардс привлек внимание. На страницах мелькали иллюстрации к оружию, описания, характеристики и цены.
О второй вещи, лежавшей там же, он решил пока что не беспокоиться. Даже если это расписание поездов, ведущих к Солт-Лейк Сити.
- Ты оставил мне прелестный выбор, - Келли фыркнула, беря с колен газету, купленную на вокзале, где они и нашли объявление о найме.
- Что-нибудь интересное? - спросил Кевин.
- Нечто, слишком напоминающее бордель, - поморщилась его сестра. - Мы с тобой явно выбрали лучшее. Я не тяну на девушку легкого поведения, а ты - на строителя, правда?
- Думаешь, не сгожусь? - с улыбкой уточнил Кевин, посмотрев на сестру. - По-моему, с физической работой я более-менее справлялся.
В его голосе звучало явное желание убедить сестру.
- Ну, хороший мой, - насмешливо улыбнулась та и принялась излагать разумные доводы, - если не сгоришь на солнце, так сорвешь спину. Да, работодатели могут об этом не знать, но только до первого обморока. Если так хочешь найти здесь еще какую-нибудь работу, лучше вместе идти в бордель. У мужчин разные вкусы...
- Очень смешно, - блондин откинулся на спинку дивана. - Что я? Я просто так.
- А я просто люблю мстить тебе за то, что ты едва ли не во всем лучше, - Келли приобняла его за плечи. - Ладно, это дело - реальный шанс для нас. Мы должны справиться.
Кевин задумчиво кивнул. После поспешного бегства из долины Соленого Озера порвались все связи с прежним миром. Кроме одной, двух, максимум - трех. Некстати подумалось, что отец мог бы успеть... Но здравый смысл подсказывал, что за подобный поступок семья Томпсонов поплатилась, и двадцать третий Псалом скоро зачитают. Правда, отец не услышит. Но толика надежды теплилась в груди, и, пока они воочию не увидятся, нет смысла заранее хоронить родного человека.
Джин
* * * * *
Скрип открывшейся двери заставил секретаршу рывком вскинуть голову. Клерк, который провел в комнату гладко выбритого молодого человека в простой, но добротной одежде, мотнул головой на дверь кабинета и тут же скрылся, словно опасаясь, что его задержат. Лицо женщины приняло мученическое выражение, и она рывком встала и, стуча каблуками туфель, скрылась за указанной дверью.
- Доброго дня, - Келли быстро поправила выбившиеся из пучка пряди, плотнее натянула перчатки и отложила газету, скромно уставившись в пол.
- И Вам, - ответил Браун, приподняв шляпу. Хотя из двоих уже присутствующих в приёмной пока поздоровалась только девушка, вряд ли стоило акцентировать на этом внимание.
"Интересно, они здесь тоже из-за того самого объявления или же по совершенно другой причине?"
Завидев вошедшего, Кевин коснулся полы шляпы:
- День добрый!
И, подумав, спросил:
- В ту же дверь, мистер?
- Браун. Эдвард Браун. Да, в ту же дверь, как Вы и сказали.
- Кевин и Келли, - в свою очередь, блондин представил себя и сестру. - Вы суеверный человек, мистер Браун?
- Кев... - укоризненно вздохнула девушка. - Вот так сразу? - она перевела взгляд на второго мужчину. - Хорошо, давайте сразу. Мы с братом больны, это не заразно и не опасно для других, но у нас свои странности, - блондинка обворожительно улыбнулась.
- Нет, я не суеверен, - сказал Эд. - Но если нам придётся работать вместе - расскажете, что за особенности. Если придётся.
"Я действительно не суеверен. Я не верю в существование всякого рода чертовщины. Я знаю, что она существует. Это большая разница".
- После собеседования расскажем. А может, и в ходе, - пожал плечами Кевин, поднимаясь с дивана. - В конце концов, это вредит не другим, а нам.
Дверь кабинета широко открылась, прервав разговор. Выйдя в приемную, секретарша отступила в сторону:
- Мистер Уинстон готов вас принять.
Кираэль
Если приемная выглядела солидно и серьезно, то кабинет был просто роскошен. Мягкая кушетка на витых ножках с позолотой соседствовала с изящным столиком. Одну стену до самого потолка занимал массивный книжный шкаф, полки которого полнились подобранными по размеру и цвету корешками книг, а пол покрывал новенький ковер.
За столом, который был добрых три шага в длину - и почти все это пространство было завалено чертежами и техническими планами - сидел осанистый мужчина в годах, с аккуратно уложенными седеющими волосами. При виде гостей он поднялся и коротко кивнул всем сразу.
- Джентльмены. Леди, - перед последним словом он сделал небольшую паузу, и в спокойном, глубоком голосе словно прозвучала легкая тень неодобрения. - Добрый день.
Келли слегка поморщилась, но промолчала, просто опустила глаза в пол, предоставив мужчинам говорить первыми.
Хозяин кабинета между тем продолжил.
- Джин сказала, что вы все - по объявлению о шахтном городе. Это верно? Вы втроем?
- Мы с братом - вдвоем, - не удержалась девушка. - И он, - она кивнула в сторону третьего соискателя.
- Мы готовы к командной работе, если это предполагается, - добавил блондин. Эд молча кивнул, подтверждая сказанное.
- Понятно, - мужчина кивнул, потом кивнул еще раз, уже себе. - Да, дело, о котором идет речь, лучше подходит для совместной работы. Дело может быть опасным. Поэтому - простите мою прямоту - оно может быть не очень годится для женщины... - словно рассердившись на самого себя, он внезапно резко махнул рукой. - Впрочем, времена меняются. После войны... да. Наверное, не так важно. Я слышал, даже Пинкертоны теперь нанимают женщин.
- Так. Речь идет о небольшом городе в Скалистых горах к западу от Денвера, выросшим вокруг выработок меди. Несколько лет назад человек, от имени которого я говорю, купил долю в разработке тамошних шахт. Очень выгодное вложение, даже если не учитывать влияние войны. Какое-то время дело развивалось и приносило прибыль. Одновременно, как мне дали понять, рос и город. Сложности, если их можно так назвать, начались примерно полгода назад, после того как умер Джон Дейли - основатель и города, и разработок. Или даже до того - отчеты, которые присылались, прискорбно неполны. Но новые управляющие вскоре перестали присылать и их, ссылаясь на то, что месторождения выработаны - и это несмотря на то, что никто в здравом уме не будет вкладываться в город вокруг неразведанных залежей! - в его голосе прозвучало искреннее возмущение самой идеей. - Разумеется, нас такое положение дел устраивать не может, тем более что шахты поглотили множество новейших - и дорогих - механизмов, призванных облегчить и ускорить добычу, - мужчина поднял бровь и обвел троицу взглядом, словно спрашивая, следят ли они за его мыслью.
- Кто-то пытался расследовать это ранее? - задал вопрос Кевин, кивавший по ходу рассказа.
Spectre28
Гаррет Уинстон одобрительно кивнул.
- Разумеется. Мы пытались обратиться к Пинкертону, но они отказались. Слишком много дел по охране важных людей и поездов. Поэтому две недели назад мы послали одного из своих людей, Рика Пендлтона. К сожалению, - мужчина бессознательно потер правую руку и нахмурился. - с тех пор от него не было вестей. Конечно, есть вероятность несчастного случая, и мне не хочется верить, что там творится что-то серьезнее вороватого управляющего. Но в наше время... стоит ждать чего угодно. Скрывать вероятность опасности я не стану, но поэтому и оплата предлагается щедрая. За то, чтобы выяснить, что случилось с Риком, если это возможно, и - главное - что происходит в этом богом забытом месте. Даже если шахты действительно закрыты, должны быть бумаги, свидетели... что-то!
- Думаю, при таких странностях вам понадобится медсестра, - гордо подняла голову Келли. - Кто знает, что произойдет.
- Нам, в смысле, тем, кто пойдет туда, понадобится медсестра, - уточнил брат. - Так что наше задание не осложнится наличием женщины. Итак, мы должны выяснить положение дел, и только? Устранять не нужно?
- Устранять? - Уинстон поднял брови. - Если закончилась медь, вы вряд ли что-то сделаете. Если кто-то проворовался - они и сами сбегут, стоит информации уйти к властям - а уж я постараюсь, чтобы так и произошло. В первую очередь - информация. Потому что знания - деньги. Но если вы как-то ухитритесь наладить ситуацию без привлечения дополнительных ресурсов - вы же об этом говорите? - то размер вознаграждения можно будет пересмотреть. В зависимости от результатов.
- Что ещё нам следовало бы знать о городке и его жителях? - поинтересовался Браун. - Ну и о... мистере Пендлтоне. Думаю, сведения о нём, которые Вы готовы дать, не помешали бы.
- О поселении я знаю немногое, и эти знания устарели, - признал наниматель. - Знаю, что оно процветало - школа, больница, библиотека... но что из этого осталось сейчас? Даже не уверен, останавливаются ли там поезда. Знаю имя нового управляющего - некто Саймон Фелпс - но ничего больше. Видимо, кто из местных, кого наняли уже там. А Рик - ему сложно потеряться в толпе. Высокий что твой столб, да еще так и не снял мундира после того как ушел из армии. Мы служили вместе, до самого Геттисберга, да-с, сэр, - речь внезапно стала живее и ярче. - Хороший человек, хотя и суровый. Черные волосы, еще не седые, хотя ужеза сорок лет стукнуло. Сержанты не стареют, только становятся крепче.
- Миленькая история, - поморщилась девушка. - нам с братом нравится.
- Есть ли у вас хоть какой-то план шахты? - после некоторых раздумий, Эд всё же решил задать и этот вопрос. Конечно же, исходя из слов о поселении можно было предположить, что вряд ли. Но лучше спросить, чем потом жалеть.
- По сути - нет, - коротко отозвался мужчина. - Даже если не считать сообщений о провалах, затоплениях - что лично я счел бы саботажем, в таких-то количествах - мы не держали здесь планов. В стадии активной разработки они слишком быстро меняются. Но на месте карты должны быть. Если там хоть как-то продолжалась работа.
- Ясно, - произнес Кевин. - Жители города бежали оттуда или просто перестали давать о себе знать?
- Телеграммы мы получаем до сих пор. Разумеется, от новой администрации. С чего бы старателям писать в мою контору? Даже если они все ушли из города, то скорее направились в Денвер или Юту - через перевалы. А если бы и сюда - я бы узнал, только если бы кто-то пришел по тому же объявлению о Гробовой Скале. Вряд ли есть еще город с таким названием.
Элис
- Хорошо, что там по оплате и условиям? - Келли заправила за ухо прядь волос. - Мы принесем вам вести, либо сгинем. Да, страшно, жутко и мистически. Меня больше интересует материальная сторона вопроса: как добраться, на что жить, ради чего стараться?
Браун слегка нахмурился. Было не особо то и приятно, что он забыл уточнить столь важную деталь. Такая расхлябанность до добра не доведёт. Впрочем, и легкомысленность девушки тоже внушала опасения.
Уинстон неодобрительно покачал головой, глядя на девушку.
- Смерть - не тема для шуток, молодая леди. Но я понимаю вашу заботу. По триста долларов каждому участнику. Плюс расходы - разумные расходы, разумеется. Жилье, дорога, еда. Не входят борде... кхм, в общем, в разумных предедах. Плюс, как уже говорилось, оплата за результат сверх информации. В моих полномочиях так же обеспечить разумный размер фонда для лечения, если оно потребуется. Если условия устраивают, то добраться туда быстрее всего поездом, если вы найдете тот, что готов остановиться неподалеку. Боюсь, стоянка у Гробовой Скалы больше не входит в расписания, так что придется искать и договариваться. Еще вариант - самим, на лошадях... - он с сомнением оглядел Келли. - Или в фургоне, но это долго. По сути вам придется пересечь весь штат.
- Да, лошади - не вариант, - кивнула мисс Томпсон. - Но давайте прямо: вас чем-то не устраивает мое участие?
- Прямо? - Уинстон уставился на Келли с недоверчивым изумлением, после чего обошел стол, оказавшись прямо перед девушкой. - Хорошо, я скажу прямо - вы сами спросили. Мне не нравится, что женщины в наше время носят мужскую одежду и занимаются мужским делом. Но от этого никуда не деться. Ваша жизнь - ваш риск, пусть мне это и кажется глупым и неподобающим. Гораздо больше мне не по душе люди, которые легкомысленно относятся к своей или чужой смерти. Я таких навидался много за свою жзнь - которая идет уже гораздо дольше вашей, юная мисс, если позволите. И обычно, кто шутит о таких вещах, бравирует, тот не относится всерьез ни к чему больше. Не положиться на них ни в малом, ни в большом. А мне нужно, - последнее слово он подчеркнул, - чтобы к моему делу относились очень серьезно. Вы меня понимаете?
- Возможно, не во всем, - Келли взглянула ему в глаза. - Возможно, нам с вами и не нужно понимать друг друга во всем. Что касается моего отношения к смерти: я считаю ее еще более мерзкой штукой, чем жизнь, - она поморщилась и нашарила в кармане платок, чувствуя подступающий кашель. - А шутить о мерзких вещах я научилась во время работы в больнице - как там обойтись без этого? Возможно, я не очень похожа на благовоспитанную юную леди, которая умеет вышивать, играть на фортепиано и петь. И уж точно не похожа на крепкого, надежного парня, которого вы явно предпочли бы видеть на моем месте. Зато умею оказать первую помощь, впрочем, как и последнюю, не боюсь темноты и умею вовремя прятаться за спину того, кто умеет стрелять. Я вообще много что умею, но, возможно, предпочту доказать это делом, причем не вам, а своим спутникам, - девушка прижала платок к губам и отступила на шаг. - Надеюсь, теперь отношение ко мне стало еще более ясным и однозначным, - слегка сдавленно произнесла она. - Не хотелось бы вернуться и обнаружить, что вы собираетесь заплатить нам с братом вдвое меньше из-за того, что посчитали меня балластом. Спасибо, что выслушали.
- Я не нарушаю условий, которые сам и выставил, - мужчина выговорил эту фразу чопорно, но спокойнее, чем предыдущий монолог. - Хорошо. Если у вас больше нет вопросов?..
Кевин почесал кончик носа, еще раз внимательно перебирая в памяти рассказанную историю. Возможно, есть еще хотя бы один хороший вопрос, который стоит задать. Впрочем, это мало имело смысл - Уинстон, судя по позе, тону и темам явно не планировал разговаривать дальше. Тем не менее, удовлетворенный знакомством и первым раундом переговоров, Кевин помотал головой:
- Вопросов нет, мистер Уинстон, мы готовы идти, если у вас найдется карта штата и некоторые первоначальные подъемные. Будем готовы отчитаться за каждый пенни.
Кираэль
Дорога до вокзала оказалась недолгой. Фактически, герои потратили больше времени на то чтобы поймать экипаж с навесом, который прикрывал бы пассажиров от солнца. Пешком на путь ушло бы не больше пятнадцати минут, в экипаже, водитель которого регулярно подгонял лошадей - не больше пяти. Причина спешки выяснилась сразу же - от открытого перрона с пронзительным свистом отваливал состав, а ему навстречу медленно подползал встречный. Локомотив, явно недавно вышедший с завода, выглядел как реклама одной из компаний вроде Денвер-Пасифик. Ярко-алый отбойник, матовая еще не успевшая запылиться черная краска бортов, по которой извивались золотые узоры. Вагоны выглядели так же нарядно; поезд был из тех, билеты на которые обычно стоили дорого, но пассажиры чувствовали себя почти как дома в отдельных купе. на площадке между вагонами, дожидаясь остановки чтобы откинуть лесенку, уже стоял проводник в темно-синей ливрее с галунами.
Само здание вокзала - длинное и приземистое, производило впечатление сделанного на века, как символ того, что город действительно стал важной транспортной развязкой. Сложенное из бревен на каменном основании, оно протянулось вдоль перрона на добрые пятьдесят шагов. В башенке, обращенной к путям, ритмично пощелкивали огромные часы.
За дверьми, которые здесь, как и в салунах по всему западу, открывались и наружу, и внутрь, царили прохлада - массивные стены еще не успели нагреться - и полумрак. Окна, располагавшиеся выше голов, были запылены и местами покрыты копотью, а газовые лампы горели только над стойкой, за окошком в которой сейчас скучал клерк: худощавый мужчина с печально свесившимися тонкими усиками.
- Ну что же, кто пойдет выяснять, как нам добраться до места? - Келли сняла вуаль, достала карманное зеркальце и принялась осматривать лицо. Нечасто приходилось так много времени проводить на солнце, так что беспокойство было вполне оправдано. К счастью, прежние методы защиты пока не подводили - пару покраснений вполне можно было игнорировать до вечера. - Думаю, стоит действовать побыстрее, мне не хотелось бы застрять здесь.
- Думаю, никому бы не хотелось, - заметил Браун, припомнив того самого совсем не хромого Ганса. - На всякий случай. Сперва стоило бы выяснить, какой из поездов делает остановку поближе к нашему месту назначения или я не совсем верно рассуждаю?
- Пойдем рассматривать карту, или сразу спросим того милого молодого человека? - девушка указала на мужчину за кассой.
- Начнем с карты станций, - произнес Кевин, снимая очки. - Хотелось бы идти к нему не с пустыми руками.
Не дожидаясь ответных реакций, блондин подошел к схеме остановок поездов и стал искать глазами требуемое. Нужное поселение найти удалось не сразу. Мелкие буквы над "Таллулой" в глаза не бросались. Главная железнодорожная ветка, судя по обозначениям, проходила выше, а та, что шла через Таллулу - ниже чем было нужно. Учитывая гористую местность, сантиметр на карте мог обернуться не одним часом достаточно неприятного похода. Совсем тонкая нить путей шла почти по прямой из Денвера в Солт-лейк сити, почти по самой Гробовой Скале, но на ней никаких остановок обозначено не было вовсе.
- Такие дела, - сделал выводы блондин. - Либо долго идти со станции, либо прыгать с несущегося на всех парах поезда.
- А если не решимся, то приедем туда, откуда сбежали, - вздохнула Келли. - Мне этот вариант не очень нравится, но если вы предпочтете именно его...
- Хотя, опять же, горы в той области, скорость может быть не слишком высокой, - продолжил раздумывать брат. - Келли, не узнаешь ли у кассира про путь на том отрезке? Если он знает, конечно.
- Дай мне пару минут, - блондинка отошла к стене и извлекла мешочек с косметикой, чтобы все-таки замаскировать пятна на лице.
- Ещё неплохо было бы выяснить, можно ли договориться об остановке... Кхм, это уже с кем-то на поезде пришлось бы разговаривать, полагаю, - произнёс Эд, оторвавшись от рассматривания карты. Имеющиеся варианты и впрямь были не очень, мягко говоря. Но других не было.
Элис
- Думаю, это будет стоить чего-нибудь, - предположил Кевин. - Если скорость будет пять-пятнадцать миль в час, то на мягкое покрытие можно едва ли не без травм приземлиться.
- То есть, с маршрутом мы уже определились, - кивнул Браун, отмечая этот факт. - И то дело. Правда, я не знаю, есть ли в горах это пресловутое мягкое покрытие вдоль путей. Ни разу там не бывал. Всё прерии, знаете ли. Ну и плюс - в случае чего можно же не только повредить себе что-нибудь.
Небрежным взмахом руки молодой человек показал куда-то в сторону мешка, висящего у него за плечом.
- Порвешься - зашью, а с остальным уже сложнее, - бросила Келли, направляясь к кассе.
- Доброго дня, - обратилась она к клерку, мило улыбнувшись. - Нам очень нужно побыстрее добраться до Гробовой скалы. Но, вероятно, придется прыгать с поезда, поэтому вопрос: не подскажете, где это удобнее сделать? - девушка захлопала ресницами. - Думаю, вы прекрасно осведомлены о многих дорогах...
Мужчина, на груди которого была приколота картонка с именем: "Вейнар", улыбнулся в ответ, отчего лицо его преобразилось, утратив унылое выражение, и даже усы, казалось, чуть приподнялись. Но чем дальше говорила девушка, тем больше его лицо вытягивалось. Какое-то время он собирался с мыслями, потом заговорил.
- Мисс... сожалею, что знаю вашего имени, но прыгать у Гробовой Скалы... есть гораздо более быстрые и близкие способы покончить с собой. Поезд там как раз спускается с холма и набирает ход, пока не сделает еще миль двадцать до моста, перед которым чуть притормозит. Да это если еще найти поезд, который там пройдет. Сейчас большая часть компаний идет через Таллулу. Скала-то, считайте, вымершая. Потому и станции нет. Разве что смотритель остался на пол-жалованья. Это вам договариваться... или, - клерк чуть понизил голос, хотя поблизости никого не было. - Если заплатить машинисту, они, конечно, могут прикинуться, что на путях стадо или еще что. За такое, конечно, штрафуют, потому что сами понимаете, сколько стоит стронуть поезд с вагонами.
- Конечно, - Келли слегка наклонилась к нему, позволяя почувствовать запах парфюма. - Но нам и не нужна полная остановка. Только замедлить ход так, чтобы нам удалось не переломать себе все кости. И, разумеется, я буду вам безмерно благодарна, если вы подскажете поезд, который будет проезжать как можно ближе к поселку.
Вейнар склонился над блокнотом, страницы которого почти полностью покрывали таблицы со временем и номерами. Какое-то время он, бормоча, водил узловатым пальцем по строкам, потом поднял глаза на Келли и с сожалением развел руками.
- С той стороны, от Солт-Лейк только что прошел один - да вы, мисс, наверное, его видели, как подходили. Простой локомотив, еще старой модели. Два пассажирских вагона да три товарных под призрачный камень. Медленный, и дымит как вулкан, спасения от него нет. А вот туда по спискам ничего не будет до завтра. А в ближайшие два часа вообще ничего нету, пусто. Не по нужной вам ветке. А от остальных идти дольше будете. Говорят, на хребте даже летом снег лежит.
- И нет совсем никаких шансов? - огорченно переспросила блондинка, вздохнув как можно более жалостливо. - Никак-никак?
- К сожалению, - еще раз развел тот руками. - Конечно, бывают всякие вне расписаний, но шанс невелик. Все равно что синицу руками ловить. Не верите мне - там снаружи компании вешают свои листы, прямо на стене. Ближе к дальней стороне, так что от входа и не видно. Не представляю, почему там, но... вот.
Джин
- Тогда все равно спасибо вам за помощь... Вейнар, верно? - тот кивнул, и девушка снова улыбнулась. - Общение с вами скрасило мне этот душный день. До встречи, - она подошла к спутникам. - Надеюсь, вы все слышали?
- Ага, мы слышали все, - сумрачно кивнул блондин. - Последний шанс решить проблему без сумасбродных поступков - посмотреть на листы от железнодорожных компаний. Мистер Браун, не сходите ли к ним? Достаточно одного человека, а вам солнце не страшно.
Повторив жест собеседника, Эд направился к выходу.
"Интересно, проблемы с солнцем - это те самые особенности, о которых намекалось? Да, всё интереснее и интереснее. И... опаснее, может быть. Не прихватить ли мне с собой чеснока и святой воды? Правда, где бы это всё взять..."
Снаружи почти ничего не изменилось, не считая того, что людей на перроне почти не осталось. Поезда, который отходил от вокзала, когда Эд с близнецами подъехали, уже не было видно, только где-то далеко все еще виднелись клубки черного дыма. Второй локомотив все еще стоял у перрона. Теперь, когда не мешали дым и люди, стали видны таблички с надписью "Мемфис - Солт-Лейк-Сити". Ступеньки были спущены, и у второго вагона, почти напротив входа на вокзал, стоял проводник, которого, казалось, ничуть не смущало солнце.
Экс-ковбой бросился к проводнику со всех ног.
- Скажите, Ваш поезд едет мимо Гробовой скалы? - выпалил он, едва успев подбежать к собеседнику.
Казалось, проводника вопрос удивил, хотя лицо почти не дрогнуло, сохранив выражение доброжелательного радушия.
- Мимо Скалы? Ну, сэр, разумеется мы там остановимся, как же иначе? Отправление через, - он вытащил из кармана часы, не торопясь сверил их с вокзальными и кивнул, - две минуты.
- А билеты ещё есть, надеюсь? - на всякий случай уточнил молодой человек, одновременно лихорадочно пытаясь сообразить, как бы ему побыстрее позвать новых пока ещё не очень знакомых наружу, к поезду.
- В мужских купе есть места, - спокойно согласился проводник. - И пустует одно смешанное, если джентльмен сходит до ночи - а Скалу мы минуем еще до захода солнца.
- Прошу прощения, я сейчас, - Браун рванул обратно к входу в здание вокзала. Добежав до него, мужчина принялся энергично размахивать руками - в попытках привлечь внимание близнецов.
Те одновременно повернули головы и, заметив энтузиазм компаньона, ринулись за ним. Кевин едва успел до выхода с вокзала нацепить очки обратно.
- Что там? - старший брат также не упустил случая задать вопрос.
- Поезд. Вот-вот отойдёт. Поспешим, - отрывисто ответил Эд, зашагав к вышеупомянутому транспорту.
- Два джентльмена и леди, - без удивления встретил их проводник и уточнил: - Все - только до Скалы?
- Только до нее, - закивал Кевин, намереваясь забираться в вагон и, как обычно, помогать грузиться сестре, но проводник словно невзначай качнулся в сторону, закрыв лесенку.
- Тогда я предложил бы вам общее купе - полок там только две, но дорога, как я уже говорил вашему спутнику, займет всего лишь несколько...
Пронзительный свисток локомотива заглушил его слова - только губы продолжали шевелиться.
- ... дешевле, по пять долларов, если позволите.
- А еще раз? - переспросила Келли, поправляя вуаль. - Общее купе, до Скалы, всего пять долларов?
- Именно так, пять долларов за пассажира, мисс?..
- Миссис Уайт, - отозвалась девушка. Блондин полез за деньгами мистера Уинстона. Келли предпочла в это время внимательно осмотреть поезд и проводника.Состав выглядел явно слишком дорогим для таких цен. Десять, даже двадцать долларов за такую поездку были бы куда более подходящей платой. И все же девушка не могла заметить ничего подозрительного или придумать какую-то причину подобной дешевизны - и подобных совпадений. Поезд выглядел просто дорогим поездом. Проводник - просто вышколенным проводником. Единственной странностью была бледная кожа, словно мужчина не подставлял лицо солнцу отсюда и до Атлантики. Тихо хмыкнув, блондинка решила заняться выяснением подробностей позже.
Браун, покопавшись в кармане брюк, извлёк на свет божий две монеты с изображением Свободы.
Проводник кивнул, достал тощую пачку картонных билетов и отделил три. По темно-серому полю бежала золотая вязь тиснением: "Соловей. Компания Юта-Атлантик. Мы доставим вас и ваш груз как на восток, так и на запад!"
Spectre28
Купе, куда проводник привел путешественников, отвечало внешнему виду поезда. Здесь даже был отдельный умывальник. Скамьи с чуть выгнутыми для удобства спинками покрывали толстые шерстяные покрывала, а крепежи сеток для багажа были выполнены из красиво выгнутых металлических прутьев. Раму окна, которая не открывалась, покрывал золотой узор.
- Тебе не кажется, что это слишком хорошо, чтобы быть правдой? - тихо обратилась к брату мисс Томпсон. - Сюда мы ехали в куда худших условиях и...
- ...дороже, - согласился Кевин. - Пока что все идет неплохо. Когда-нибудь станет не так здорово.
- Слишком странно, - Келли поморщилась. - Проводник едва ли не бледнее нас, но на солнце стоял спокойно...
- Ну да, - согласился блондин. - Ну, он хотя бы успел по дороге объяснить, где вагон-ресторан. К слову, зачем поездам открытые платформы?
Поезд, тем временем, уже тронулся с места и начал набирать скорость.
- Нам с тобой не понять, - усмехнулась его сестра. - Не имеешь желания прогуляться, посмотреть, чем тут кормят? Я готова душу продать за кофе, вино и хлеб с сыром.
- Вы бы поосторожнее с желаниями, миссис. Но да, перекусить не мешало бы, - заметил Эдвард. - Заодно посмотрим. Если там будет не очень людно - можем и поговорить.
- Надеюсь, обед все же будет стоить мне пары монет, а не души, - кивнула блондинка. - Одно скажу здесь: называйте нас миссис и мистером Уайт, Кори и Карой. Нам не нужны лишние проблемы.
- Так у вас ещё есть? - удивился мужчина. - Что же, если вы так просите.
"Однако, всё начинает выглядеть ещё более подозрительно".
- Только, пожалуй, вы не могли бы потом рассказать о причинах? Чтобы примерно знать, в какую историю ещё посчастливилось... войти.
- Кев? - девушка вопросительно взглянула на брата. - Может, лучше здесь и сейчас?
- Почему бы и нет? - согласился брат. - Причин две: болезнь, с рождения и неизлечимая, плюс грязный боров из Солт-Лейк сити, из-за которого мы потеряли связь с отцом и вынуждены прятаться.
- Полагаю, весьма влиятельный грязный боров, раз уж пришлось прятаться? - спросил Эд, взглянув на девушку. - Не так ли, Кара?
- Да, вдобавок, он весьма богат. И захотел жениться на мне, - Келли раздраженно фыркнула. - Уникальный экспонат в его гареме.
- Однако... - озадаченно произнёс молодой человек. - Впрочем, пойдёмте уже в вагон-ресторан. Если у вас нет вопросов ко мне, конечно же.
- Конечно, есть вопрос, - ответил Кевин. - Можно теперь вашу историю? Какой бы она ни была.
- О, в моей истории нет ни богатых вдов, ни чего-то вроде того. До определённого момента я был простым фермером, жившим неподалёку от Кайовы. А потом, - вздохнув, Эд опёрся на стенку вагона и продолжил, - потом на меня и моё стадо налетели какие-то жуткие твари. Что-то вроде гиен, только огромные. И они... говорили. Мне кое-как удалось отстреляться. После визита к преподобному мало что прояснилось. Точнее говоря - он больше напутал. Вот я и решил выяснить самостоятельно.
- Твари? - блондинка медленно сделала шаг от мужчины. - Странные твари? Жуткие? Веришь в мистику?
- При чём тут вера? - поинтересовался Эд, удивлённо приподняв бровь. - Я видел их своими глазами, стрелял в них. От парочки остались вполне себе вещественные трупы. Это не вера. Это - знание.
- Ладно, - Келли отошла за спину брата. - Кев, объяснишь?
- Легко. Но для начала вопрос: мы не кажемся тебе подобными... исчадиями?
- Во-первых, не Кев, а Кори же. Мы ведь условились. Во-вторых, если я скажу, что нет - вы ведь вряд ли поверите. Так? - начал отвечать Браун. - С другой стороны, остался бы я в вашей компании, если да? В общем, подозрения были... есть. Но я думаю, что большая их часть развеется от какого-нибудь блюда с чесночным соусом.
- Ладно, я готова пойти на эту жертву, - рассмеялась девушка. - А брата я называю по имени только до тех пор, пока мы втроем. Если говорить просто: мы действительно больны, но это не заразно и не опасно. Людей, с подобным заболеванием иногда принимают за вампиров, но все это - деревенские суеверия. Нам тяжело находиться на солнце, при открытом контакте получим ожоги. А если увидишь на одежде кровь, - она поморщилась, - она - наша собственная. Нам нередко становится плохо. Надеюсь, ты все еще не начал жалеть, что не припас пару кольев?
- Я начинаю думать, что при всём при этом нам будет затруднительно разузнать, что случилось в Скале. И... мне бы не помешало сейчас немного выпить, если никто не против.
- Мы справимся, - резко присобравшись, заявил Кевин. - Пойдемте в вагон-ресторан. Там удастся выпить и поесть чего-нибудь горячего. Может быть, став свидетелем нормальной трапезы, вы станете больше доверять нам.
Покончив с укладыванием чемоданов, происходившим в ходе беседы, блондин подхватил сестру под ручку и направился в указанную проводником сторону. Вслед за ними двинулся и бывший ковбой, оставив мешок и карабин на другой полке.
Элис
Вагон-ресторан, разделенный на кухню и зал с пятью столиками, не был пуст. Четверо мужчин в дорогих костюмах играли в покер, используя как фишки десятидолларовые монеты. Женщина в черном платье и такой же шляпке за другим столиком склонилась над стейком. Рядом с ней сидел ребенок - девочка лет семи, игравшая с матерчатой куклой. Было на удивление тихо: игроки почти не говорили, попыхивая сигарами, и только изредка роняли негромкую реплику. Даже звон серебряных приборов по тарелке казался приглушенным. За небольшой стойкой стоял метрдотель в строгом костюме.
Келли, позволив брату войти перед ней, остановилась за его спиной, осматривая вагон и его посетителей. Все же, ее не покидало чувство какой-то неправильности происходящего.
- Тут не принято шуметь, - полуутвердительно заметил блондин, оглядываясь. Пройдя к метрдотелю, Кевин, вежливо поздоровавшись, попросил столик поближе к остальным гостям и минут пять подождать с принятием заказа.
Расположившись так, чтобы со спины была стена, а обитаемая часть вагона-ресторана была на виду, брат краем глаза принялся изучать меню, шепотом поинтересовавшись у спутников:
- Как впечатления?
Меж тем, согласно меню, кормили в поезде не хуже, чем в фешенебельном ресторане. Печеное мясо под ягодными соусами, фаршированная птица, даже омары, которые здесь, в центре континента, встречались нечасто. Кусок говядины, тушеной в соусе из дикой брусники - стоил "всего лишь" пятнадцать долларов. Впрочем, тарелка с набором из нескольких сыров могла обойтись в десять. В наборе упоминался даже импортный, итальянский сыр. Для вина полагалась отдельная карта, в которой цена бутылки начиналась от семи долларов, а выдержанное импортированное из Европы кьянти можно было приобрести за пятьдесят пять.
- Дорого и жутко, - шепнула девушка. - Никто не знает, сколько ехать до Скалы?
- Точно - нет. Проводник сказал лишь, что прибудем туда до ночи, - негромко ответил Эд.
- Ладно. Поем в купе, - вздохнула Келли, рассматривая столовое серебро. Почти против собственной воли, она начала прикидывать, что можно стянуть в такой роскошной обстановке. Внезапно ей показалось, что лезвие ножа, лежавшего на белоснежной скатерти, начало чернеть и истончаться. Но стоило моргнуть, и видение пропало.
- К... Кори, - она испуганно дернулась. - Тут что-то странное с серебром.
- Правда? - не поворачивая головы, отозвался брат, попутно бросив взгляд на ужинавшую даму. - Вон той пассажирке все нормально.
Услышав реплику девушки, Браун оторвался от вдумчивого изучения карты с крепкими напитками.
- Странное? Что с ним может быть странное?
- Ну... - блондинка замялась и снова пригляделась к приборам ближайшего пассажира. Ложечка, сиротливо лежавшая на блюдце из-под пирожного, казалась совершенно нормальной и не собиралась менять цвета или формы.
Джин
- Да чтоб тебе! - неожиданно раздался возглас от столика с картежниками. Мужчина с длинными волосами, перехваченными кожаным ремешком раздраженно бросил на стол еще одну десятку и сложил карты, признавая поражение. - Опять выиграл. Вот же везение, как у покойника!
Кевин переглянулся с сестрой. Ситуация заставила насторожиться пуще прежнего. Стараясь не показывать волнения, блондин решил присмотреться к ходу игры и реакциям картежников. Выигравший игрок собрал карты, готовясь раздавать заново, но Кевин успел заметить выигрышную комбинацию - две восьмерки и два туза темных мастей. На слова он не обратил внимания, только улыбнулся. Колоду он мешал уверенно, карты так и летали меж пальцев. И на раздаче тоже не удалось заметить ничего необычного - по крайней мере, никаких признаков шулерства Кевину заметить не удалось.
Возглас, прозвучавший в тишине вагона, подобно пресловутому раскату грома, заставил молодого человека слегка вздрогнуть. Сама по себе фраза проигравшего подозрительной не была, но вкупе со словами Келли - заставила Эда отвлечься от мыслей о выпивке.
И как раз в это время девочка поднялась и принялась бродить по вагону, не выпустив куклу из рук. Видимо, надоело ей сидеть на одном месте. Мужчина принялся нвблюдать за её перемещениями. Казалось, ребенка зачаровали свист и мелькание карт. Девочка, открыв рот, застыла у столика, за которым играли. Руку с куклой она опустила вниз, и игрушка уставилась на бывшего ковбоя блестящими пуговичными глазами. Из дырочек, стянутых суровой нитью, медленно выползали мелкие, тонкие белесые черви и падали на пол.
Келли, тем временем, не выдержав странности ситуации, подошла к стойке.
- Простите, мистер, - улыбнулась она. - В какую сумму мне обойдется чашка крепкого кофе с молоком, либо сливками?
- Со свежим молоком - один доллар, мисс, - метрдотель улыбнулся в ответ.
- Какая прелесть, - всплеснула руками девушка. - А если к нему прибавить кусочек хлеба с сыром? Знаете, я просто обожаю бутерброды, но уже чертовски давно съела весь свой сыр...
Поколебавшись, мужчина вздохнул и улыбнулся еще шире.
- Только для вас, мисс, прибавим просто так. Только не говорите проверяющим!
Кусочек сыра на хлебе оказался весьма толст и бутерброд появился из-под стойки почти мгновенно. Скорее всего Келли достался кусочек чьего-то перекуса. К бутерброду быстро добавилась чашка кофе и маленький кувшинчик молока.
- Какая гадость, - прошептал Браун, отведя взгляд от куклы. Впрочем, буквально через секунду он решился поглядеть на неё опять. На этот раз не было ничего странного или отвратительного. Бессмысленные черные пуговицы. Может, ему просто показалось? Или же...
- Пойдём отсюда, - предложил Эд блондину.
Келли, краем уха услышав это, пристально взглянула на свой заказ, несколько напрягшись.Сыр выглядел свежим и вкусно пах. Кофе тоже не внушал подозрений, как и молоко.
- Кори, дашь доллар? - неуверенно спросила девушка.
- Да хоть два, - немного нервно пробормотал Кевин, попутно кивая компаньону. И в самом деле, поискав по карманам, блондин достал пару серебряных долларов, один из которых, впрочем, парень положил рядом со столовым серебром, соприкоснув металл, в котором он был уверен, с подозрительным, по словам сестры. Действие сопроводилось слабым металлическим звоном, как и полагалось. "И это все?" - невольно подумал Кевин, ожидавший чего угодно, кроме ничего.
Келли отдала доллар бармену, подхватила свой заказ и двинулась к столику, пристально глядя на монету, которую брат положил на стол.
Кираэль
Метрдотель последовал за ней - пять минут истекли.
- Итак, джентльмены готовы сделать заказ?
Любопытство перевесило.
- Семидолларовый стейк и кофе с молоком, пожалуйста, - произнес блондин, доброжелательно улыбнувшись. - Прожаренный.
- Разумеется. Придется немного подождать. А вам, сэр? - обратился метрдотель к Эду.
- То же, но кофе чёрный, - подумав, ответил Браун.
- Замечательный выбор. Благодарю, - с этими словами официант скрылся за дверью на кухню, оставив стойку временно пустой.
- Так что ты там говорила насчёт серебра? - негромко поинтересовался мужчина, когда метрдотель ушёл на кухню.
- Не знаю, - растерянно произнесла Келли, снова приглядываясь к серебру. - Мне показалось, что оно чернеет и... истончается едва ли не исчезает!
- Да уж... А мне привиделось, что из глаз вот той куклы лезет какая-то мерзость, - нервно дёрнувшись, ответил Браун.
- Мне не привиделось ничего, - сказал Кевин. - Их серебро не выдает себя рядом с нормальным.
Вздохнув, он убрал монету обратно.
- И что будем делать? - поинтересовался Эд.
- Как вариант, три-четыре партии в блэкджек. Игра быстрая, проверим - может, и среди нас определится везунчик на грани чуда. Когда принесут еду, хотелось бы ее попробовать, насколько она нам понравится, и не выкинет ли фортелей, - Кевин вновь мимолетно посмотрел на гостей вагона-ресторана. - Я почему-то до сих пор не горю желанием идти и знакомиться. Играть столько - денег не хватит. Дама? У меня есть спутница, которая... Ну, в общем, спутница есть.
- Не отходи от меня! - девушка испуганно схватила брата за руку. - Будь рядом, чтобы мы были друг у друга в поле зрения!
Кевин успокаивающе погладил сестру по спине.
Сцену прервал ребенок, который временно отвлекся от игроков в карты - те сделали перерыв чтобы налить себе еще по порции виски и обсудить тонкости прошедшей партии. Теперь девочка очень серьезно смотрела попеременно на Кевина и Эда. Впрочем, ребенок мог быть серьезным и тихим, но вопрос все равно прозвучал по-детски непосредственно.
- А зачем вам оружие? Папа говорит, что если бы его запретили продавать и носить, то мир стал бы лучше.
Блондин подавил первую реакцию - бежать подальше - и на секунду задумался:
- Оружие - это просто требование времени. Главное, чтобы его носили с умом. Возможно, мир стал бы лучше от более достойного образования.
- Папа говорит, что у людей часто нету ума. И поэтому оружие лучше запретить, - последовал ответ.
- Летта, не приставай к джентльменам. Что я тебе говорила? - женщина в черном аккуратно вытерла губы салфеткой и извиняющеся улыбнулась Кевину. - Прошу прощения, сэр. Она просто любопытна.
Келли прижалась к брату, явно давая знать, что он не один, после чего взглянула на женщину. Кто знает, может, в этом поезде стоит присмотреться и к пассажирам? Женщина ответила Келли взглядом карих с прозеленью глаз, но потом снова обратила внимание на ее брата.
- Все в полном порядке, - вежливо улыбнулся блондин. - У вас воспитанный и тихий ребенок, зря извиняетесь. Здесь в принципе собралась вежливая публика, что хорошо.
- Конечно, - женщина чуть прищурилась и улыбнулась. - Есть места, где просто невозможно вести себя невежливо. Это ведь,не какой-нибудь техасский салун, в котором рыжеволосый хозяин подает что-то вроде двухсотметрового виски.
Услышав название напитка, молчавший до этого времени Браун с удивлением поднял глаза на сидевшую неподалеку женщину. Занятно. Обычно дамы вроде тех, каковой она выглядела, не посещали такого сорта заведения.
Spectre28
Мисс Томпсон, поджав губы, села за столик. Хотя аппетит уже пропал, было жаль потраченных денег, поэтому она осторожно сделала глоток подостывшего кофе, снова принюхиваясь к молоку.
- Да, атмосфера обязывает, - согласился Кевин. - Плюс, я слышал, что в последнее время охрана у поездов обучена и вооружена достаточно неплохо.
- Разумеется! - женщина улыбнулась еще шире. - Это ужасные войны между "баронами". Если они и дали стране что-то хорошее, так это то, что компании стали очень серьезно подходить к охране. Те, у кого есть на это средства. У владельцев "Соловья" - все самое лучшее. Вы, сэр - прошу прощения, не знаю вашего имени - едете в Республику?
- Почти, - кивнул блондин. - А что, какие-то новости оттуда?
- Насколько я знаю - нет. Право слово, унылое место, и такое мрачное. Надеюсь, мне не придется бывать там часто. Если бы не дела, и сейчас бы ноги моей там не было. Простите, если вам по душе этот штат.
- Мы с мужем будем там только проездом, - не выдержала Келли. - А вы едете одна?
- С Виолеттой, - спокойно кивнула та на девочку, которая тоже серьезно кивнула, словно добавляя: "да, она со мной". - Муж ждет нас в Солт-Лейк-Сити, но туда еще так далеко ехать. Весь вечер, а потом всю ночь.
Женщина снова бросила оценивающий взгляд на Келли, потом - на Кевина и спокойно улыбнулась.
- Всегда приятно найти мужа, с которым так много общего, мисс. Я вам почти завидую.
- Да, мы на этом и сошлись, - девушка улыбнулась ей в ответ. - Удивительное чувство: встретить того, кто при беглом взгляде напоминает твое отражение в зеркале. Скажите, миссис...
- Мэдсон.
- Приятно познакомиться, - кивнула блондинка. - Миссис Мэдсон, вы, похоже, часто пользуетесь поездами этой компании... Не расскажете?
- О пользовании... поездами? - женщина подняла тонкую бровь.
- Скорее, о самой компании. Меня поразило высочайшее качество обслуживания, дивные интерьеры, но такая цена... Это удивительно дешево!
- Ах, так вы не знаете? Конечно, я вас не видела в начале пути, а по ходу маршрута, вероятно, реклама не так заметна. "Соловей" - поезд новой серии, первый. И это - его первый прогон, поэтому цены занижены в рекламных целях. Уже вторая поездка обойдется гораздо дороже. Возможно, настолько дороже, что это замечу даже я. Нет, право, это прелестный состав, если бы только не направление. Иногда мне кажется, что я бы душу продала, если бы этот путь тянулся бесконечно. Впрочем, - она пожала плечами и поднялась. - это, разумеется, невозможно. Летта, нам пора!
Она поднялась, и девочка послушно подбежала ближе и взялась за черную ткань юбки. А женщина тем временем снова посмотрела на Кевина, нарочито не обращая внимания на Келли.
- Сэр, вы же не откажете в любезности? Охрана - охраной, но я бы чувствовала себя гораздо спокойнее, если бы вы проводили меня до купе. Это почти через весь поезд, до первых номеров.
- Охрана, по идее, должна быть солиднее, - засомневался Кевин. - Я бы с удовольствием пристрелил того, кто нарушит покой, но лучше пугать негодяев, чем доводить до такого. Мой компаньон выглядит достаточно заматеревшим, нежели я.
Келли едва сдержалась, чтобы не показать этой наглой... женщине язык.
- Возможно, - вздохнула женщина и почти впервые внимательно и оценивающе посмотрела на Эда Брауна. - Возможно, вы правы. - Вы согласны, сэр?
- Пойдёмте, миссис, - ответил брюнет, поднимаясь со стула. - Впрочем, смею заметить, что трое сопровождающих - было бы безопаснее. Раз уж Вы чего-то опасаетесь.
- Но мы же можем лишить леди ее... обеда, - женщина, приятно улыбаясь, указала на кофе с сендвичем. - Пожалуй, хотя я бы и не отказалась от компании двух сильных мужчин, на вашу крепкую руку я смогу положиться.
- Одного будет достаточно, - рассудил Кевин. - Не хочу оставлять жену, раз уж так тревожно.
- Мы бы за ней присмотрели, - посмеиваясь, подал голос картежник с собранными в хвост волосами.
Последние полминуты мужчины на соседним столом не скрывая интереса прислушивались к беседе, забыв даже про игру и ставки.
- Я предпочитаю общество мужа, - улыбнулась им Келли. - Ведь он неплохо стреляет.
- Даже не сомневаюсь, - все еще улыбаясь, мужчина вернулся к картам. Его компаньон что-то сказал вполголоса, и остальные рассмеялись.
- К... Кори, мне тут не нравится, - блондинка облегченно выдохнула, прижимая руку брата к щеке. - Настолько, что я начинаю думать, будто стоило устроиться в бордель.
Кевин крепко прижал ее ладонь своею.
- Все в порядке. Наверное, все, о чем я сейчас беспокоюсь - успеет ли Эд к еще горячему стейку, или нет.
- А я беспокоюсь, что меня не будет рядом, когда к тебе полезет очередная... - Келли тихо фыркнула, - испуганная леди.
Элис
Через пять минут после того как Эд ушел провожать миссис Мэдсон с дочерью, официант, которому кто-то изнутри придержал дверь, появился с тарелками, на которых в сопровождении горстки кукурузы и нескольких листов свежего салата лежало по большому куску исходящего паром мяса. Отсутствие ковбоя он не прокомментировал, просто оставив его тарелку перед стулом.
- Приятного аппетита, - девушка слегка раздраженно взглянула на брата и принялась за свой скромный обед.Вначале хлеб и сыр казались обычными, свежими, но уже второй кусочек, как показалось Келли, неприятно горчил. А третий и вовсе оказалось невозможно проглотить.
Схватив салфетку со стола, блондинка выплюнула то, что успела откусить, не удержавшись от того, чтобы мельком взглянуть на куски пищи. Выплюнутый сыр был почти черным от плесени, и на этот раз эффект сохранялся дольше, почти целую секунду.
- Боже! - тихо всхлипнула Келли, хватая брата за руку. - Мне плохо, отведи меня, срочно, не ешь, а то... - она зажала рот рукой, сдерживая сухие позывы.
- А то что? - торопливо уточнил Кевин, вскакивая из-за стола. - Потом скажешь, пошли.
Ведя за собой к выходу Келли, блондин наткнулся на метрдотеля, вежливо поинтересовавшегося, что не так.
- Супруге стало дурно. От еды, видимо, - произнес блондин, пытаясь обойти преграду.
- Странно. Свежий сыр... - метрдотель, впрочем, отошел в сторону. - Очень сожалею, сэр, леди. Надеюсь, мы сможем искупить допущенный промах и как минимум предоставить бесплатный обед.
- Спасибо, - Кевин с трудом сохранил вежливость, и повел сестру в туалет, который нашелся сразу в начале следующего вагона у двери, обозначенной как "Проводницкая".
Тем не менее, схватившись за ручку двери, Келли поняла, что все странности прекратились, никакой мерзости не ощущается... Тихо всхлипнув, блондинка повернулась к брату.
- Пойдем в купе, дай мне вина и лепешку, я не стану больше есть местное!
- Что вообще это было? - спросил Кевин. - На вид, достойная еда.
- Тухлятина и плесень! Ну... мне так показалось. То есть, так и было, а потом... Пожалуйста, я не стану больше пробовать это! А вдруг и с твоей едой не так? Ты съешь, отравишься, а я... Что тогда делать мне?! Доедать твою порцию и умирать рядышком?!
- Ладно, я понял. Тут и в самом деле что-то нечисто.
- Нужно предупредить этого... как его...
- Эда Брауна. Давай, мы пойдем и встретим его. Поезд прямой, как спица, не разминемся.
- Угу, - девушка ткнулась в плечо брата, тихо дрожа. Тот прошептал что-то успокаивающее и открыл дверь, выходя с Келли обратно.
Джин
- Благодарю вас, сэр, - миссис Мэдсон, казалось, действительно начала нервничать, стоило только им покинуть вагон-ресторан. - Я терпеть не могу эти переходы между вагонами. И узкие коридоры. Раньше, в плацкартах, было проще. Вокруг всегда люди, а здесь - только стены и двери в них. Как в какой-то трагедии с волшебством, где герой идет по коридору, а тот все удлиняется и удлиняется, а двери или заперты, или ведут куда-то не туда.
- Не стоит внимания, миссис. Так, мелочь. Кстати, не расскажете ещё немного о плацкартах? - попросил Браун.
"Хотя бы для того, чтобы уйти от этой тревожащей темы".
- Что же о них говорить, - женщина, опершись на руку Брауна, аккуратно перебралась через соединяющую вагоны платформу и открыла следующую дверь. - На самом деле - те же купе, просто без стенок. Две скамьи одна к другой лицом, открытый коридор. Конечно, никакого уединения, но это ведь иногда хорошо. Вы прежде нечасто путешествовали?
- Это - вторая поездка, вы правы. Впрочем, насчёт того, что уединение не всегда к лучшему - тоже, - ответил молодой человек.
- Вторая? Значит, перед вами еще весь мир. Честно говоря, я вам завидую. Открывать новые места - это чуть ли не наивысшее наслаждение, доступное в жизни, вы не находите?
- Новые места - это действительно занимательно. Если только они не таят в себе новые неприятности. Что нередко и бывает, увы. Но в целом - да, мало что сравнится с этим. Наверное.
Женщина рассмеялась.
- Правда. Хотя старые неприятности в старых местах тоже могут быть ничуть не лучше. Я тому свидетель!
Некоторое время после этого они шли молча, пока , наконец, женщина не остановилась перед дверью купе под золотым номером "2".
- Благодарю вас, сэр. Вы проявили себя настоящим джентльменом.
- Удачной поездки, миссис. Вам и Вашей милой дочери, - ответил мужчина, который воспринял реплику, как знак о том, что он может уже вернуться.
- Спасибо, - ответила неожиданно девочка, глядя на него снизу-вверх. - Удачи и вам. Вам она понадобится скорее. Ведь позади уже много пустых коридоров, а вы теперь один. И пусть впереди еще есть несколько остановок, не стоит въезжать во мрак. Честно-честно.
- Летта, я ведь говорила, - женщина извиняющеся улыбнулась и открыла дверь. - Удачи, сэр. Да благословит вас Бог.
- Да присмотрит Он за всеми нами, - озадаченно ответил Браун в уже закрывшуюся дверь.
Совсем некстати вспомнились слова женщины про бесконечные коридоры, да и прощальные слова Летты внушали опасение. Но идти назад в вагон-ресторан, как ни крути - а надо было. Не торчать же тут вечность?
Коридоры, что бы там ни говорила женщина, не удлинялись, но перепрыгнув через платформу второго вагона, Эд через дверное стекло увидел в коридоре белый силуэт. Грязь не позволяла разглядеть подробностей, но внутри, где-то в середине, явно кто-то стоял.
- А чтоб тебя, - сквозь зубы прошептал брюнет. После недолгих колебаний, он всё же открыл дверь и перешёл в следующий вагон.
Женщина, стоявшая посреди коридора, резко обернулась, вскинув руку к губам. Она была одета в длинную белую ночную рубашку, почти прозрачную от пропитавшей ее воды, словно пассажирка принимала в ней ванну - могли быть и такие купе в этом элитном поезде. При виде Эда она медленно опустила руку, грустно улыбнулась и сделала несколько шагов назад. Остановилась, взявшись за ручку двери второго от конца вагона купе, и ее губы исказила печальная усмешка.
"Ну и не дураком бы я выглядел, если бы попытался заскочить в вагон с револьвером в руке? И это ещё, если не вспоминать о возможных неприятностях с охраной".
- Простите, но Вы не могли бы дать мне пройти? - поинтересовался молодой человек. Вначале, он собирался присовокупить к своей фразе обращение "мистер", но в таких обстоятельствах он было явно неуместным. - Смею заверить, что не буду покушаться на Вашу жизнь и... честь.
С другой стороны вагона появились близнецы. Кевин одну руку держал на талии сестры, а другую - на ремне у кобуры. Келли, увидев соблазнительную фигуру под мокрой одеждой незнакомки, тихо застонала от возмущения.
- Леди, мы можем чем-то помочь вам? - процедила она.
Не обращая на нее внимания, женщина беззвучно, одними губами обозначило Брауну слово, в котором он разобрал только буквы ".е..о", открыла дверь купе и сразу же закрыла ее за собой. На ковре быстро высыхали мокрые следы, но ворс там, где женщина стояла, все еще был темным.
- Ой, - блондинка моргнула. - Мистер Браун, ты? Странно, я думала, ты где-то... глубже.
- То есть? - непонимающе посмотрел на девушку брюнет. - Довёл миссис до её купе, немного поговорили в пути. Пошёл обратно. А... вы почему не в вагоне-ресторане?
- Там проблемы с едой, можно не платить, - лаконично ответил Кевин. - Ничего не произошло по пути? И кто была та женщина? Облик у нее был, скорее, пугающим.
- Женщина и её дочка сказали несколько... не очень поднимающих настроение фраз. Про бесконечные коридоры и что не стоит нам во тьму. Ну и эта встреча, - покачав головой, произнёс Браун. - Не знаю, кто она.
- Давайте просто вернемся в купе, - попросила Келли. - У тебя есть еда? Если нет - поделимся, докупим позже. Но я не хочу снова ощутить полный рот гнили! А если еще честнее, то хочу напиться.
- Есть. Я взял с собой провизии на неделю.
Кираэль
Когда путники закрыли за собой дверь своего купе, солнце за окном уже начинало клониться к закату, а горы стали значительно ближе, чем когда они все сидели в вагоне-ресторане. Сейчас поезд делал плавный поворот, изгибаясь над путями подобно цветастой металлической гусенице, и было видно, что они подъезжают к какому-то крупному городу - больше чем Дожд-сити, хотя и меньше чем знакомый близнецам Солт-Лейк-Сити.
- Долго нам до Скалы еще? - слегка нервно спросила Келли, делая глоток вина, собранного в багаж еще до прибытия в Додж-сити.
- До ночи, говорили нам, успеем, - заметил Кевин, протягивая руку за бутылкой. - Хотя, наверное, не мешало бы спросить проводника. Как думаешь, тот крупный город мог бы быть нашей остановкой? Думаю, нет, к нам бы зашли.
- А я просто не доверяю, - почти огрызнулась его сестра, передавая бутылку и кусая кукурузную лепешку. - Никому в этом чертовом поезде.
- Нас никто и не попытался обмануть, - возразил блондин. - Как будто для них все это в порядке вещей.
- Кев, мне нужно начать орать о том, как мне страшно? - фыркнула Келли.
- Нам всем тут не по себе, - заметил Эд. - Но всё же, Кори прав. Нам тут никто не лгал. Кажется, что некоторые даже старались о чём-то предупредить. О чём-то жутком. Правда, обиняками.
- Меня никто не предупреждал, - возразила девушка. - Я только видела и чувствовала странные вещи, у меня пытались увести... брата... Да еще и цена на билеты! Мне тут не нравится! Дай вино.
Кевин передал бутылку обратно и добавил вопрос, адресованный Эду:
- А сможешь пересказать беседу с миссис Мэдсон? Даже если там сплошной туман, как в Солт-Лейке, не страшно.
Собравшись с мыслями, Браун принялся рассказывать близнецам об упомянутых женщиной страхах, её отношении к уединению, и прочему, что она соизволила произнести за время пути до купе. Реплика Летты тоже была упомянута.
- Хочу отсюда свалить, - тут же заявила Келли. - Лучше идти пешком, скажете, нет?
- Пока что лучше так, - рассудил Кевин.
- Ну да, - рассеянно заметил Эд, глядя в окно. Город, стиснутый между склонами высоких холмов приближался. За ним вставали сизые отроги Скалистых гор. Поезд испустил свист, спуская пар. Ход ощутимо замедлялся.
- Мои молитвы, неизвестно кому, услышаны? - нервно усмехнулась мисс Томпсон. - Кто пойдет к проводнику?
- Спросить у него название города, что ли?
- Да. А еще непременно спроси, как долго до Скалы, - блондинка надвинула шляпку на лоб.
Кивнув, Браун поднялся и вышел из купе.
Spectre28
Проводник открыл сразу, стоило постучать. Он выглядел точно так же как на перроне, не изменилось даже выражение лица.
- Чем могу помочь, сэр?
- Вы не могли бы сказать, какой город мы сейчас проезжаем? И заодно хотелось бы уточнить, сколько ещё до нашего пункта назначения.
- Денвер, сэр, конечно же. Король пустыни. Других таких крупных городов нет между Додж - и Солт-Лейк-Сити, - проводник помедлил и улыбнулся. - До Скалы осталась еще примерно треть пути. Конечно, от станции вам еще предстоит проделать небольшой путь, но насколько я помню, у смотрителя всегда были лошади для желающих.
- Благодарствую за информацию, сэр, - ответил брюнет и вышел в коридор.
"Правда, я не знаю, как к новости о лошадях отнесутся мои спутники. Может быть проблема".
Джин
Когда Эд вернулся в купе к близнецам, поезд уже остановился у длинного перрона, но не было слышно ни шагов проводника, ни стука откидывающихся лесенок. На залитом ярким солнцем перроне было довольно много людей, которые прогуливались, разговаривали, читали газеты на длинных скамьях - но путники в окно не видели, чтобы люди сходили с их поезда или поднимались на борт.
- И никого не соблазняют билеты по пять баксов штука, - отметил Кевин зрелище за окном. - Так что, Эд, где мы, и как долго до пункта назначения?
- Денвер. До места - в два раза меньше того, что уже проехали. Точнее, это до станции. Как я понял, - ответил тот, - она стоит в некотором отдалении от самого городка. Проводник сказал, что у её смотрителя можно арендовать лошадей. Или купить, но это вряд ли.
- Чудно, - Келли поднялась. - Пойду, узнаю, сколько по времени длится стоянка. Если достаточно - схожу за чем-нибудь съедобным, горячим и свежим.
- И куда ты под солнце? - возразил блондин. - Если так надо, я сам.
- Ты ходил в последний раз. Теперь моя очередь, тебе тоже нельзя слишком долго там быть, - девушка мягко улыбнулась и направилась к выходу из купе.
Но вопрос решился сам собой: стоило девушке подойти к двери и взяться за ручку, как поезд, свистнув, тронулся снова, заставив ее покачнуться.
- Черт, - вздохнула мисс Томпсон. - Придется обойтись без горячей пищи. Ну, у кого-нибудь есть идеи, чем заняться?
Кевин задумчиво сунул руку в карман.
- Карты? Двадцать одно, покер - без разницы.
- Кев, я говорила тебе... - хихикнула Келли.
- ...а я - тебе, - невозмутимо добавил брат.
- Мы не одни, - шепнула блондинка, после чего спросила вслух: - Так во что играем? И на что?
- А есть другие вариант времяпровождения? - вопросом на вопрос ответил Эд.
- Горячее питание, здоровый и крепкий сон, прогулки по парку нам не светят, - пожал плечами Кевин.
- Решайте, - девушка повернулась к окну.
Вид там сменился полностью. По обе стороны от путей возвышались скалистые холмы, то серые, то покрытые красноватой глиной. Солнце к этому времени почти скрылось за горной грядой, хотя, казалось, для этого прошло слишком мало времени. Денвера, оставшегося за спиной, уже совершенно не было видно.
И почти тут же раздался стук в дверь, неожиданно, потому что шагов никто не услышал.
Брат медленно подошел к двери:
- Кто там?
- Ваша станция, уже скоро, сэр. Стоянка там короткая, поэтому я бы советовал собраться заранее, - прозвучал приглушенный дверью голос проводника.
- Чудно! - Келли, вскочив с места, принялась упаковывать пищу, натягивать перчатки и совершать прочие приготовления к выходу. Снять все, обнаружив, что солнце уже не опасно, явно проще, чем надевать, рискуя получить ожоги при нерасторопности. Брат последовал ее примеру. Брюнет подхватил с полки свой мешок и карабин - собственно говоря, это все приготовления, какие ему надо было сделать.
Spectre28
Поезд тронулся сразу же, как только близнецы и Браун сошли по любезно спущенной лесенке, словно торопился к следующей остановке. И проводник, казалось, тут же забыл о пассажирах, стоило им покинуть площадку. По крайней мере, казалось, что мужчина, застывший между вагонами, смотрит не столько на них, сколько насквозь.
Между тем, окрестности выглядели безрадостно. За приподнятой площадкой из бревен и досок, которая служила перроном, уже давно никто не следил, и горная влажность с ветром брали свое. Гвозди и скобы, которыми было скреплено дерево, в некоторых местах проржавели так, что грозили вот-вот развалиться, а настил в нескольких местах прогнил так, что идти приходилось очень осторожно. Задачу осложняло то, что с отходом поезда источников света не осталось: солнце сюда почти не заглядывало из-за холмов и горных вершин, а фонарей на старом перроне не было. Но чуть поодаль, шагах в пятидесяти, светилось окно какой-то постройки.
- Кев, мне страшно! - тут же заныла девушка, вцепившись в брата. - Тут мерзко, холодно и... Да просто жутко, не хочу тут оставаться, сделайте что-нибудь!
- Идемте, - решил Кевин, направившись вместе с компанией к зданию, в котором, видимо, кто-то был.
Неслышно подойти не удалось: под ногой Кевина громко хрустнула какая-то ветка - в вечерней тишине звук прозвучал не хуже выстрела дерринджера. Когда путники подошли ближе, обитатель хижины вышел к ним сам, сжимая в одной руке масляную лампу, а в другой - укороченный кавалерийский карабин. Рослый широкоплечий мужчина с огромной почти седой бородой уставился на пришельцев из-под широкополой шляпы.
- Кой дьявол кого принес?
- Ой! - пискнула Келли, еще крепче вцепляясь в брата. - Я не хочу умирать!
- А придется, если не ответите, кой хер тут забыли! - услышал ее мужчина.
- Это в Гробовой Скале кое-что забыли, - напряженным голосом ответил Кевин, отводя правую полу плаща назад. - Большим парням нужны конкретные вести.
- А-а, - человек покачал стволом, но оружие не опустил. Зато поднял лампу повыше, присматриваясь. - Это че, они нынче баб шлют? Ну, эт хорошо. А то тут мало осталось. Только вот - лошадок ваших не видать, посланцы больших парней. И фургона-то нету. И поезд ближайший через три дня, да и тот не остановится, а так, груз скинут по дороге. Как, гришь, сюда попали?
- Как раз поездом, - ответил Браун.
"Странно. Здесь, вроде бы, должно быть слышно приближение поезда и прочие звуки, которые он издавал. Очень странно".
- Ну точно. А, может, у этого поезда еще там эта, номер был? Или может имя фирменное? - мужчина явно издевался.
- Имя, да. "Соловей", - продолжил отвечать на вопросы брюнет. - Можем показать билеты. Ведь можем же? - последняя реплтка была адресована близнецам. Те кивнули.
И тут смотритель заржал. Он смеялся так, что даже опустил ружье. Просмеявшись, он отхаркнул и, все еще посмеиваясь, ответил:
- Ну, парень! Такого еще никто не придумывал. На Соловье! Я было подумал, что вы из банды Арчера, но у тех башка до такого не допрет! Уважаю. Ладно, хер с ним. Не грабители, и лады. Все равно вам не со мной разбираться, а с маршалом. Ну и мэром, что ли.
- Прошу вас, сэр, - Келли немного отошла от испуга. - Нас просто послал мистер Уинстон, сказал добраться, как знаем, потом узнать, что здесь не так... Возможно, попытаться исправить, а если нет - просто вернуться с вестями!
Элис
Мужчина сплюнул и почесал зад, потом повесил карабин на плечо.
- Да мне без разницы. Грю ж, это к начальству, так? Только придумайте чего лучше, с дорогой. А то мост-то слишком недалеко. Тут каждый босяк голозадый бегал смотреть.
- Мост? - блондинка сняла шляпку. - Простите, но что вы имеете в виду?
- Видать, вешали там людей с плохими историями, - пробормотал Кевин.
- Что я имею? Мост, куда "Соловей" кувырнулся года два назад. Плиту от двигателя все еще видно, если не проржавела.
- К... Кев, - выдохнула девушка, теряя сознание. Брат подхватил ее, свободной рукой доставая из кармана пузырек нашатыря. После чего наскоро произвел обычные операции, как ни в чем не бывало. Необходимость срочно позаботиться о Келли слегка приглушила впечатления от новости.
- Что ж, спасибо, - поблагодарил парень смотрителя. - Значит, если плита не заржавела... а лошадей у вас не найдется?
- Не-а, зачем они теперь. Да тут идти-то полчаса. Тропа еще есть. А она больная штоль? - с интересом и без толики сочувствия спросил тот, показывая на девушку.
- Впечатлительная, - поправил Кевин.
Эд уставился на смотрителя расширенными от крайнего удивления глазами, а затем медленно полез в карман за билетом. Достав искомое, он протянул клочок бумаги мужчине.
Тот подошел и взял билет, вглядываясь в написанное при свете лампы. На то, чтобы разобрать прихотливую вязь, у него ушло некоторое время, но потом он пожал плечами.
- Хорошая шутка. Но вы бы билеты состарили. Ну извозюкали бы чем. Тогда веры больше, будто и впрямь с того "Соловья".
Келли села и отползла к стене, испуганно глядя на окружение. Высказывать все ругательства, скопившиеся на языке, она сочла неразумным, да и сил было не слишком много. Ее брат поспешил следом, собираясь поднять уже сестру на ноги.
- Что творится в Гробовой Скале? - решил все-таки задать свой вопрос Кевин. - Нешуточное, правда? Довелось слышать о пропадающих людях.
- А ниче не творится, - обезоруживающе пожал плечами под толстой курткой смотритель. - Шахта-то тю. А народец побег, потому как чего там ковырять? Пока, канешна, не все сбегли-та. Но много.
- А остальные что? Чем промышляют? - поинтересовался Браун.
Блондинка, пошатываясь, поднялась на ноги.
- Прошу прощения, сэр, - она коротко кивнула смотрителю и оперлась о стену, пытаясь отдышаться и осмотреться.
- Да что-то осталось. Старатели нет-нет да найдут мелочишку - раз. Потом, у кого запасы были, те надеются, что шахты снова заработают - два. Могет же быть, что новый пласт вскроют. Ну а кому и уезжать некуда и не на что - три, - без тени сочувствия закончил перечень великан, который на каждый пункт загибал палец.
Кираэль
- Тяжело одному присматривать здесь? - задал еще один вопрос Кевин, не переставая думать о тени, промелькнувшей в окне. Кем бы он ни был, но прятался старательно.
- Да не. Работы-то, считайте, нету. Больше, значит, охота да огород. Потому как по деньгам тоже урезали.
- Понятно, - кивнул Кевин. - Как нам пройти до города? Тропинка одна?
- Дак. - Прямо туда, и, значит, до упору, - смотритель махнул рукой в темноту, обозначая направление. - Как раз в гостиничку и упретесь. Вродь она еще дышит. Могу это, лампу одолжить. У меня две. Если потом вернете или пришлете с кем.
- А что эта за банда такая, о которой Вы упоминали? - задал вопрос брюнет. - Сильно беспределят?
- Парни Хэнка? Да ублюдки, сброд. Арчер-то себя пупом мнит, легенда скалистых гор, тож мне. Но я так скажу, что маршал Брюс - покруче берет. Так что давно Арчер в город не лез по зубам получить. Но в округе лучше не гулять, это конечно.
- А нам сейчас как раз гулять по округе, - Келли пришла в себя и захлопала ресничками. - В темноте! О, сэр, позвольте нам остаться... Или помогите как-нибудь!
- Так я и помогаю, - удивился мужчина. - Стрелять не стал сразу, рассказал, чего к чему. Фонарь предлагаю вот, а их у меня всего два. Вот остаться - это не, барышня. Моя старуха, когда помирала, слово взяла, других баб в дом не пускать. А раз она померла, то злить ее никак не с руки.
- Странное отношение, - пожала плечами девушка. - Злить мертвых так страшно? Впрочем, спорить не стану. А за фонарь даже спасибо скажу.
Смотритель кивнул, вернулся к дому, приотурыл дверь и запустил руку куда-то под потолок, после чего с довольный хрюканьем достал старую лампу в металлическом переплете. После некоторых усилий и нескольких потраченныю впустую спичек внутри разгорелся теплый оранжевый огонек. Пока смотритель не закрыл заслонку, огонь под ветром вызывал к жизни причудливые тени.
- Он нам крайне пригодится, верно, - согласился Кевин, протягивая руку за фонарем. - Без вашей помощи мы бы долго плутали.
- Да ладно. Трудно, что ль, помочь-то. Тока вертайте потом лампу. Нужна она мне.
- Обе? - блондин изобразил удивление, не переставая думать и взвешивать все "за" и "против". Не хотелось бы, чтобы потом этот странный человек внутри пошел по их следам. - Хотя, может быть, я что-то не понимаю.
- Конечно, обе, - мужчина посмотрел на него как на несмышленого ребенка. - С одной, значит, выходишь, если надо куда. А вторая внутрях горит. Чтобы свет издалека видеть, значит. Ну и другие чтоб видели.
- Действительно разумно, - кивнула блондинка. - Спасибо, мистер, мы вернем фонарь, - она вздрогнула и добавила: - если выживем. Кори, держи меня за руку, чтобы не было так страшно.
- Если волки, так вы это, стреляйте, они и сбегнут, - добавил смотритель. - Они нынче сытые, да и компаний пужаются.
- Огромное спасибо, сэр, но нам бы уже действительно пора идти, - произнёс Эд не столько для смотрителя, сколько для близнецов. Раз уж здесь ночлег получить не удастся - следовало бы найти другое место, где они смогут обсудить полученные новости. И что делать дальше, конечно.
Spectre28
Лес был мрачен, и узловатые лапы сосен, попадавшие в круг неяркого света, казались щупальцами, протянутыми из тьмы. Лампы хватало разве что на то, чтобы не сломать ноги, наступив в какую-нибудь яму. Когда-то, наверное, за этой дорогой следили, но сейчас от этого остались только камни, отмечавшие обочину. Колеи, когда-то оставленные колесами тяжело груженых фургонов, были размыты дождями и поросли травой. На миг показалась половина луны, ровная, словно отрезанная большим ножом, но тут же ушла за некстати наползшую тучу. Ветра здесь было меньше, чем на станции, но все же он пытался забраться под одежду липкими холодными пальцами.
- Никогда раньше не думала, что скажу это, но я хочу, чтобы взошло солнце, - прошептала Келли, пугаясь звука собственного голоса.
Почему-то именно в этот момент в голову настойчиво лезли детские воспоминания: мрачные ночи, темная спальня, смертельно усталый, либо не менее пьяный, отец. Их двое, только двое, наедине с мраком дома. Запах свежих досок заставлял думать не о домашнем уюте, а о новеньких гробах. Первые лучи солнца, под которые так приятно подставить ладони. Первые ожоги. Выбор между болью и страхом... в пользу последнего. Но не в этот раз.
- Милый, - всхлипнула девушка, - мне страшно, так страшно, что...
- ...поджилки трясутся? - уточнил Кевин. Того и самого предостаточно волновало все вокруг. С тех пор, как нанятая шефом Уинстона компания достигла пункта назначения, блондин терзался от того, что видел и слышал вокруг нечто... половинчатое. Полумрак, полусвет, полузвуки и полусилуэты, как бы странно это ни звучало. Скажи кому - посчитают сумасшедшим, и дело с концом. - Нам надо дойти до городка. Надеюсь, цивилизация нам покажет обстоятельства дела во всей полноте.
- Нам надо придумать, на чём мы сюда приехали. Точнее, что мы будем об этом рассказывать тому же маршалу. Вряд ли кто поверит в правду, - проговорил Браун. - Да я бы и сам не поверил, честно говоря...
Призрачный поезд. Они ехали на грёбаном призрачном поезде. Или на поезде призраков? Впрочем, невелика разница. Всё одно - полный кабздец.
- Нас подбросили на повозке? - предложила блондинка, не переставая дрожать. - Ездит же кто-то мимо иногда. Этого толком не проверишь, а за двадцатку почему бы нас и не подвезти?
- Сложно сказать, насколько это хорошая идея, - засомневался Кевин. - Как насчет истории про переход с заводными лошадьми, и стаю волков, пожравших все шесть голов?
Где-то далеко впереди, куда уводила тропа, неожиданно раздался приглушенный звон. Невидимый колокол, который, вероятно, висел в городской церкви, ударил только один раз и смолк.
- Седельные сумы где? Что мы на это скажем? - покачав головой, заметил брюнет. - Нет. Не то.
- Господа, - Келли изо всех сил старалась сохранить достоинство. - Мне нужно отлучиться в сторонку. Эд, я буду благодарна, если ты останешься на тропке, держа фонарь. К... Кори, - она решила не рисковать. Как знать, не пошел ли смотритель за ними? - Пистолет в руки и сторожи у ближайших кустов. Идет?
Блондин передал свет согласно кивнувшему компаньону и последовал за сестрой.
Вскоре близнецы вернулись на тропу. Келли молча благодарно кивнула и снова прижалась к брату, готовая идти дальше. Кевин, все это время настороженно озиравшийся, так и не убрал револьвер, продолжая сжимать тот в руке.
- Надеюсь, город и правда не вымер, - добавил брат вслух окончание целой цепочки нехороших мыслей.
"А ведь сколько раз бывало, - думалось Кевину, - что происходило нечто ужасное, и жителям просто становилось нечего делать. Закончилась руда, река пересохла, лихая банда все сожгла, пробудились ночные кошмары с легкой руки обидчивого шамана индейцев - и привет".
Джин
- Ты предполагаешь, что смотритель мог нам наврать? - поинтересовался Эд. - Но зачем бы ему это?
"Например, затем, что он может быть не человеком, балда? Впрочем, тогда выходит, что мы бодренько так топаем прямо в ловушку".
- А разница? - девушка глубоко дышала, пытаясь перестать дрожать. - Даже если город заброшен, там есть, где переночевать. Или переждать солнце. В общем, в лесу я оставаться не хочу!
Поведение брата тоже не внушало спокойствия. Уж он-то всегда был готов защитить, не боялся вступиться, поддерживал... А в этот раз видно, что и в его глазах плещется страх.
- Как всегда: не попытавшись, не узнаем, - вздохнул Томпсон. - Пошли. Дома-то точно стоять должны.
Находясь в лесу, Кевин все размышлял, а что изменилось за последнее время настолько, чтобы бояться? Неподдельно, с теми самыми блуждающими мыслями на границе сознания. Жить в Солт-Лейк Сити и быть иным, примеряя на себя роль вечного чужака, было примерно тем же, что и бродить впотьмах по лесу, который незнаком и таит в себе немало возможных опасностей. Спустя некоторое время пришел и ответ: отец. Франклин Томас не то чтобы был готов справиться с возникающими проблемами - нет, это стало ясно лет с девяти - но он все-таки был готов встретиться с ними лицом к лицу, защищать и оберегать. А теперь, выходит, его нет рядом, неизвестно, жив ли он. Близнецы теперь сами по себе. И хотя раньше все равно посещали мысли об этом, но сейчас тягостные подростковые фантазии стали реальностью. Возможно, этого просто не стоило воображать так долго. Может быть, всего этого не случилось.
- И то правда, - не мог не согласиться брюнет. Ведь действительно - не так уж и важно, есть кто в городе или нет, и кто там недавно звонил в колокол. Они всё равно туда пойдут. Хотя бы потому, что остальные имеющиеся у них в наличии варианты ещё хуже. - А пока давайте всё же продолжим обдумывать, что мы скажем. Если будет, кому говорить, конечно же.
- Так чем плох мой вариант? - моментально оживилась блондинка, которая была рада отвлечься от мрачных мыслей. Мало того, что происходящее с ней и братом - ее вина, пусть и косвенно, так еще и не давала покоя та женщина, которая нагло липла к Кевину в поезде. - Его можно усовершенствовать, если что-то не так. Пока вы не предложили ничего получше.
- Хорошо. Допустим, мы так и скажем - мол, встретился по пути... от Денвера, например, добрый дядя. И довёз нас до этого места, - ответил Браун. - На повозке мы ехали долго. То есть, ехали бы. Как вы думаете, что стало бы с нашими припасами к концу поездки, и не надо ли бы нам что-нибудь предпринять по этому поводу?
- Никто не знает, с каким количеством пищи мы отправились в путь, - возразила Келли. - Ты предлагаешь устроить ночной пикник посреди зловещего леса?
"И вот именно нам доверили важное задание, - некстати подумалось Кевину. - Версии шиты белыми нитками, два револьвера на троих, самая мощная пушка - это карабин, мы пугаемся темного леса и планируем разузнать все события с помощью любопытства, неприкрытой честности и трехдневной щетины". Вслух же Томпсон заметил:
- И правда, откуда кому-то знать про наши запасы на начало пути? В общем, от Денвера нас подбросили на повозке. И запросили много денег. Вот это уже похоже на правду. Не думаю, что край богатый, деньги всем нужны, и, может быть, именно настолько, чтобы подвозить неясных личностей неясно куда.
Бывший ковбой хотел было уже сказать, что никому из местных, если таковые тут вообще есть, и не надо знать, сколько припасов путешественники захватили с собой первоначально. Они (местные) могли руководствоваться несколько иной логикой: сколько с собой ни бери, но к концу долгого пути твой мешок со съестным скорее всего окажется пустым. Но потом Эд вспомнил, что сам брал провизию в расчёте на то, что здесь никого может не быть (мало ли), и пополнить запасы, соответственно, окажется негде.
- К слову, о деньгах. Как ты верно заметил, Кори, край тут действительно не то, чтобы богатый. А это значит ещё и то, что нам лучше бы лишний раз не показывать, сколько наличных у нас с собой. Могут и прирезать из-за них.
- Все рассованно по карманам и мелким кошелькам, - отозвалась девушка вместо брата. - Эд, не стоит избегать обращаться ко мне. Мы с... Кори абсолютно равны.
- Да, - согласился брат. - Хотя замечание некстати. Все-таки, про местность высказался я.
- Я просто заметила, что наш спутник упорно избегает общения со мной, - Келли пожала плечами. - Раздражает, знаете ли.
- Ваш спутник вообще просто не очень склонен к пространным беседам, только и всего, - заметил идущий впереди брюнет, не поворачивая головы. - Издержки прежнего рода занятий.
Когда большую часть времени приходится проводить со стадом, а не с людьми - действительно, откуда бы взяться привычке долго и обстоятельно вить словесные кружева? Вслух. Впрочем, с этим уже покончено. Добро пожаловать в новый мир, где надо привыкать.
Элис
Как будто знаменуя окончание разговора, тучи над головами путников слегка разошлись, и в разрезе проглянула луна. При ее свете идти стало легче, да и сама дорога при приближении к поселению стала лучше. Корни все так же пытались подставить подножку, но здесь хотя бы иногда кто-то занимался засыпкой ям. Деревья расступились внезапно, словно не путники сделали шаг, а отступил сам лес. Прямо перед близнецами и Эдом поодаль видны были огни в окнах домов, а слева вздымалось здание церкви, обшитое досками. На открытой колокольне под островерхой крышей поблескивал колокол.
Справа от дороги за увитой высохшими плетьми винограда деревянной оградой виднелись ровные ряды могильных камней. Перед некоторыми горели свечи. По размеру становилось ясно, что как минимум когда-то здесь жило - и умирало - довольно много людей. Слишком много для небольшого шахтерского городка, какими они обычно бывали по обе стороны Скалистых гор.
И уже за городом, далеко впереди поднимались скалы, самая массивная из которых, действительно похожая на могильный камень, видимо, и дала поселению такое странное название.
- Отличное место, чтобы умереть, - мисс Томпсон зябко поежилась. - И куда именно нам идти?
- Думаю, просто по улицам, - предложил Кевин, на секунду снимая шляпу перед кладбищем. - Чуть-чуть осмотримся, пока ищем комнаты на ночь. И человеческую еду. Горячую, питательную, которая не съеживается в комок плесени, стоит укусить лишь раз. Я из-за тебя даже не попробовал свою порцию.
- Ты мне не веришь, да? - обиженно засопела его сестра. - То есть, ты считаешь, что на поезде, который разбился пару лет назад, может быть нормальная пища? Тогда мог бы пойти с той стервой, которая на тебя так пялилась, попросили бы девочку постоять за дверью купе! - девушка ускорила шаг, уходя вперед.
- И почему ты решила, что всё бы произошло именно так? - удивился Браун.
Вначале путники миновали полуразрушенную хибару слева - здесь вряд ли можно было даже надеяться найти ночлег. Крыша некогда добротной хижины провалилась, а окна зияли пустыми провалами. С двухэтажным зданием, которое они видели от церкви, трио повезло больше. Над входом Келли разглядела порядком потертую вывеску с едва угадывающимся в полумраке изображением кровати в окружении венца из каких-то цветов. Надпись различить удалось без особенных проблем, когда подошел Эд с лампой. Одна из букв стерлась, и название заведения теперь гласило: "Розовый .ад". Где-то впереди, дальше по улице раздались приглушенные звуки музыки, но тут же хлопнула, закрываясь, дверь, и они стихли.
- Видимо, нам к музыке, - предположил блондин, успев мысленно порадоваться "розовому _аду". - И, Кара. я хочу поверить тебе. Только, ты ведь не можешь не понимать, как это все вкусно выглядело.
- Ну и ел бы! - фыркнула Келли, снова ускоряясь, лишь бы отойти подальше от брата.
Недоверие задело ее слишком сильно. Неужели теперь все рухнет? Их уже не будет двое. Вдруг, все же найдется кто-то, кто сможет принять Кевина, вместе с его болезнью? Или он просто кого-то полюбит... Девушка быстро захлопала глазами, пытаясь не дать себе заплакать - сегодня еще явно придется общаться с людьми, а потекшая тушь мало кого сделает привлекательнее.
Чтобы добраться до здания, откуда доносились звуки пианино, им пришлось пройти сначала мимо небольшого белого дома, который выглядит уютным даже несмотря на очевидную заброшенность. В нем уцелели окна, цела была двускатная крыша а под навесом с коновязью могло поместиться несколько лошадей. В свете лампы над верандой блеснули цепи, где когда-то, вероятно, тоже висела вывеска. Музыка вела дальше и налево, через улицу, где напротив высокого мрачного здания с выбитыми стеклами обнаружилось что-то похожее на салун. Большие окна были настолько грязны, что сквозь них толком ничего не было видно, но внутри горели огни, а поверх оживленной мелодии слышны были разговоры и смех. Над входом болталась какая-то вывеска, но настолько высоко, и была настолько потертой, что разглядеть название заведения не удалось.
Crystal
Блондинка остановилась рядом с дверью, дожидаясь спутников, но при этом старалась иметь самый гордый и независимый вид.
- Вперед, господа. Это явно не то место, куда мне стоит заходить одной, - отрывисто произнесла она.
Переглянувшись с Эдом, Томпсон сделал вдох и перешагнул порог. Задув лампу, Браун последовал за ним.
Внутри было тепло и - после пустынных улочек - людно. В просторной комнате, где стояло несколько столиков, звучало пианино. Глаз только что зашедшего посетителя сразу привлекала к себе небольшая сцена напротив двери - сейчас пустующая, - и две лестницы полукружием ведущие на второй этаж по обе стороны от сцены.
За столиками сидело несколько мужчин в непринужденных позах, у большинства из них были стаканы в руках, а один обнимал за талию стоявшую рядом со стулом девушку в красивом зеленом платье. У стены рядом с левой лестницей, спиной к двери, стояла еще одна - в красном, оставлявшем открытыми плечи и руки. Она разговаривала со смазливым черноволосым мужчиной лет тридцати, на жилете которого красовалась заключенная в круг медная пятиконечная звезда, но когда троица вошла, она отвлеклась от разговора и обернулась.
- Ах, джентльмены! Недавно в городе? Проходите, мы будем вам рады, - владелица красного платья была хороша. Она обладала той чувственной красотой, от которой поэтические натуры теряли голову и были готовы идти хоть на край света, хоть в пекло, лишь бы прикоснуться к этой красоте. Женщина приветливо и чарующее улыбалась гостям, оглядывая их по очереди. - Сегодня такая холодная ночь. Желаете выпить?
Келли, войдя внутрь, обстановку оценила моментально. Забыв обо всех обидах, она ласково прильнула к брату и замурлыкала:
- Кори, милый, ну ты же не сердишься? Я просто разозлилась, мы все так устали, правда?
- Конечно, дорогая, - растерянно пробормотал Томпсон и повернул голову к задавшей вопрос женщине:
- Мы, наверное, самые свежие люди, верно. Если есть здесь кто-нибудь, кто знает о городе больше всех, мы бы хотели потом поговорить с ним, или с ней. Пить будет за наш счет, да и нам, наверное, - взгляд Кевина мелькнул по лицам сестры и компаньона.
- Джентельмены и леди! Прошу меня простить, что не сообразила сразу, - женщина в красном окинула Келли цепким взглядом, но улыбаться не перестала. По ее лицу было сложно прочесть, о чем она подумала, но отвечая Кевину, она едва ли не мурлыкала. - Конечно. Так получилось, что я и мои девочки знаем всех в нашем городе - он не так велик. И очень мало тех, кто не приходит за "сокровищем". - это слово она произнесла откровенно двусмысленно и сладко улыбнулась. - Меня зовут Бель и я рада приветствовать вас в моем скромном заведении.
Отлично. Прекрасно. Просто чудесно. День, который вместил в себя знакомство со странными близнецами, получение работы с весьма загадочными обстоятельствами, поездку с ветерком на два года назад разбившемся поезде и ещё парочку столь же удивительных событий, попросту не мог завершиться по-другому. Чёртовым посещением чёртового борделя. Причём, не просто посещением - со стороны, наверное, это выглядело бы так, будто они шли сюда целенаправленно. Зная, куда направляются, а не просто шагая на звуки музыки.
"Это было очень непросто, но мы сумели", - покачав головой, Эд негромко рассмеялся.
- Это так мило с вашей стороны, - Келли гордо выпрямилась и, отпустив локоть брата, направилась к стойке, успев подумать, что она была чертовски права, не дав себе расплакаться. - Думаю, все мы, так, или иначе, найдем здесь сокровище.
Кираэль
- Конечно, найдем, - Кевин, автоматически соглашаясь со всем и сразу, поторопился за сестрой. - Хотя я думал, что мы натолкнемся скорее на салун.
- А я думал, что мы ищем отель, - добавил Браун, оставшись на месте. С лампой в руках у стойки он, по собственному мнению, смотрелся бы слишком уж экстравагантно.
- О, у нас куда веселее, чем в салуне, - все с той же улыбкой заверила его Бель, и повернула голову к Келли, отвечая на ее слова. - Мне неловко это говорить, но на ваш вкус сокровище найти будет чуть сложнее, чем для джентльменов. Хотя, я думаю, что вы с можете договориться с кем-нибудь...
"Если о цене сговоритесь" - эти слова остались непроизнесенными вслух, но угадать их было легко. И, словно услышав разговор, со второго этажа легко сбежала еще одна девушка - на этот раз в желтом платье. Она прямиком устремилась к явно скучающему в одиночестве Эду и, присев перед ним в едва заметном реверансе, предложила ему пройти к одному из столиков. Что брюнет и сделал, всё ещё ощущая себя несколько неловко.
- Для меня настоящим сокровищем станет информация, - невозмутимо улыбнулась блондинка, распуская волосы. - Хотя бы о том, где мы с мужем сумеем найти теплую постель.
"Боже, Келли, - Томпсон почувствовал, что краснеет. - Это же чертов бордель, здесь теплых постелей - вагон, но не уверен, что тебя правильно поняли".
- На холод наших постелей еще никто не жаловался, миссис, - новый голос прозвучал со стороны пианино. Не переставая играть, девушка в синем платье добавила. - Если захотите, то вы сможете посмотреть.
Симпатичная блондинка с высокой прической и чуть вздернутым носиком, она игриво улыбнулась Кевину.
- Мы, пожалуй, все же предпочли бы отель, - почти мурлыкнула Келли, постаравшись как можно более изящно расположиться на барном стуле. - Думаю, у вас здесь ночами настоящий ажиотаж, арендовать постель, без... сопровождающих, будет слишком дорого.
- Ну-ну, так-то не нужно, милая леди, не бросайте наше общество, - мужчина, с которым в момент прихода гостей разговаривала Бель, незаметно подошел к ней сзади, остановившись вплотную. В его речи звучал странный певучий акцент. - Иногда мужьям тоже стоит расслабиться, они от этого добреют. Как, разумеется, и женам. Мы нечасто видим здесь новые женские лица... готов выслушать вашу историю - за стаканчиком-другим. За мой счет, разумеется.
Ожидая ответа, он пригладил тонкие ухоженные усы.
Уже на середине реплики Кевин отвернулся от стойки, внимательно посмотрев на говорившего. У того явно была примесь испанской крови, пусть и не слишком ярко выраженная. Оливковая кожа, тонкие черты лица, черные глаза под ресницами, которые мужчина, был шанс, красил. Но по-настоящему внимание Кевина привлекло не это, а небрежная, свободная поза уверенного в своих силах человека - при которой его правая рука никогда не отдалялась далеко от бедра, на котором висел простой револьвер в кобуре из толстой кожи.
- О, сэр, - мягко произнесла Келли, оборачиваясь и глядя на усатого с прищуром. - Боюсь, моя история не слишком интересна, а тело доступно только мужу. Угостить можете, но будете разочарованы.
Spectre28
- Вы бы удивились, сколько раз я это слышал, - подмигнул ей тот и, отвечая на взгляд Кевина, поднял бровь, обращаясь уже к нему с несколько преувеличенной вежливостью. - Вы же не против, сэр? Я хочу сказать, вы привели жену в наше уютное гнездышко...
- Я хочу сказать, сэр, - близнец намеренно добавил в голос больше дружелюбной уверенности, - что мы вошли в первое попавшееся заведение и, раз уж мы здесь, то хотим отдохнуть с дороги и, вежливо попрощавшись со всеми, уйти искать отель. Потом, в более официальной обстановке, мы поговорим. Дело о шахтах все еще открыто. Кори Уайт, к вашим услугам.
Томпсон протянул руку помощнику маршала, судя по звезде, которую ту носил.
- Диего Север-Юг Санчес, - помедлив долю секунды, мужчина улыбнулся и пожал руку. Для этого ему пришлось обойти Келли, и он словно специально встал так, чтобы касаться ее плечом. - Но шахты или нет - знали бы вы, как они мне надоели, - а отдыхать лучше сидя, и со стаканчиком в руках. Я всего лишь предлагал вашей жене... как раз немножно отдыха. Вместо того чтобы стоять у всех на виду посреди зала. Пока вы наслаждаетесь обществом нашей гостеприимной хозяйки.
- Сэр, - мисс Томпсон осторожно коснулась его плеча, - я повторю, что отдыхаю исключительно с мужем, - продолжая говорить, она обошла мужчину, чтобы снова оказаться рядом с братом. - По крайней мере до тех пор, пока он отдыхает со мной. А Кори, как видите, абсолютно не интересуется обществом местных дам, - Келли взглянула на звезду. - Приятно познакомиться со служителем закона. Я - Кара Уайт.
- Ночь еще только началась, а общество у нас довольно изысканное, - снова прозвучал бархатистый голос мадам. Она не пропустила ни одного слова из разговора и сейчас непринужденно в него вмешалась. - Может быть ему еще захочется некоторого разнообразия.
- Кроме того, - без паузы подхватил Санчес. - Если уши меня не подвели, то речь шла и об отдыхе, и о разговоре?
- Конечно, именно так, - согласился близнец. - Думаю, Каре не помешает женская компания. За сплетнями и простой болтовней моя супруга освоится в новом обществе... Ну, а мы могли бы, действительно, присесть за столик и поговорить друг с другом.
- Тогда платить вам, сеньор, - согласился помощник маршала, громко и печально вздохнул и бросил взгляд на Бель. - Хотя сын моих родителей холодным вечером предпочел бы общество красивой женщины, но если речь идет о работе - не могу отказать честному человеку в помощи.
Джин
Пока близнецы были заняты своими делами, девушка в желтом приветливо улыбалась Эду:
- Я - Елена. А как зовут тебя? Может быть выпьем по стаканчику? У тебя такой вид, словно тебе это необходимо, - черные волосы девушки были заплетены в толстую косу, черные глаза в пушистых ресницах игриво поблескивали, и хорошенькое личико не портил даже довольно крупный для женщины нос с легкой горбинкой - скорее наоборот. О такой внешности чатсо говорили "экзотическая". - Представляешь, мои родители назвали меня в честь какой-то там древней красавицы из-за которой где-то разразилась целая война. Умора, правда?
- Меня зовут Эд, и мои родители дали мне это имя в честь какого-то там из венценосных особ одного островного государства. Видимо, сочли это забавным, - ответил бывший ковбой своей собеседнице. - Выпить - это хорошо, я бы даже сказал - замечательно. Но вот, - Браун махнул рукой на свой заплечный мешок, - я полагаю, что для общения с Еленой Прекрасной лучше бы сначала оставить это всё в комнате отеля. Да и себя привести в порядок.
- Что может быть проще? - чуть не захлопала в ладоши Елена. - Гостиница тут совсем рядом, у кладбища - не пропустишь. Хотя я даже не знаю - старый Карл наверняка уже спит носом в бутылку. Может и не услышать. А так - мешок нам и не помешает вовсе. И мне нравится, когда мужчина пахнет мужчиной, ты не переживай. Ты же купишь выпить мне тоже? У нас, конечно, дороговато - полдоллара за стакан, зато наш виски правда отличный! Куда лучше той мочи, что наливают "Под крышкой гроба". Оставайся?
- Зачем оставаться, если можно сходить и вернуться? - удивился Эдвард, поднимаясь из-за стола. - Особенно, когда для возвращения есть очень прекрасная причина.
- Я тебе тоже нравлюсь? - просияла надувшая было губки "причина". - Тогда я постараюсь тебя дождаться - знал бы ты, как мне тут все надоели.
Впрочем, напоследок, она предприняла последнюю попытку:
- Но вообще если ты очень хочешь, у нас найдется и ванна. Да и комнаты у нас куда уютнее - ты еще успеешь себе отлежать бока на проеденных молью матрацах старика. У него как жена померла, так ему и не до чего с тех пор.
Бывший ковбой, слегка поклонившись девушке, направился к стойке бара, где Келли общалась с хозяйкой.
Crystal
Келли, тихо усмехнувшись, отошла в сторону, едва не раздувшись от гордости. Не соблазнился, не повелся! Окинув зал взглядом, она повернулась к хозяйке заведения.
- Здесь можно просто выпить, без приключений?
- Разумеется, милая, у нас превосходный виски, - Бель подошла к ней ближе, словно чтобы подчеркнуть контраст. - А чем плохи приключения? Разве они не будоражат кровь, не заставляют дышать полной грудью?
Мисс Томпсон, не удержавшись, бросила взгляд на бюст собеседницы, выгодно подчеркнутый декольте платья, а потом - на свой, почти отсутствующий.
- Мы правда очень устали с дороги. Да и, знаете, иногда семейные пары действительно заходят в бордель случайно. Здесь так темно и тихо, а у вас свет, музыка...
- Семейных пар у нас здесь немного, - кивнула Бель, в свою очередь заинтересованно оглядывая лицо и одежду Келли. - Город и в лучшие дни был небольшой, а сейчас и подавно. Каким ветром вас с мужем сюда занесло? Кстати, вы с ним так похожи...
Слово "так" мадам выделила по-особенному, а за многозначительной паузой угадывались слова "как брат с сестрой".
- Да, - Келли улыбнулась. - Как близнецы, правда? Мы очень удивились, когда встретились, было просто невозможно пройти мимо и не поговорить. А там... Слово за слово, выяснилось, что мы похожи не только внешне, а что еще нужно для счастья?
- Солидный капитал? Положение в обществе? - беседа явно мадам забавляла и дальнейшие намеки она пока оставила. - Романтика хороша, когда тебе с избранником по 14 лет, и вы умираете в один день не прожив жизни. Но когда живешь дольше Ромео с Джульеттой, то начинаешь понимать всему цену.
- Именно поэтому мы не сидим на месте, - пожала плечами Келли. - Путешествуем, беремся за все, что можем найти... Не думаю, что два молодых, активных, предприимчивых человека не сумеют заработать себе на хлеб, - девушка вздрогнула, ее глаза слегка затуманились, при воспоминании о доме и отце.
Поволоку в ее глазах Бель истолковала по-своему:
- Если захочешь, приходи потом без мужа, поговорим. Город у нас маленький, но новому лицу ребята обрадуются. Так что заработать сможешь.
На слове "муж" она сделала едва заметное ударение.
- Хватит, - скривилась девушка. - Все и так кристально ясно. И должно быть ясно, что у нас свои причины скрывать родство, хоть это и невозможно практически, - слегка перегнувшись через стойку, она попросила налить ей недорогой виски. - Я просто устала и скучаю по дому. А заработать здесь у меня однозначно не получится, - Келли расстегнула несколько пуговиц рубашки, демомнстрируя покраснение на коже. - И это, увы, далеко не единственный шрам. Если вы хотите помочь, то просто расскажите, что творится у вас в городе, чтобы мы могли вернуться, получить деньги и уехать как можно дальше.
Ответить Бель помешал подошедший ковбой.
- Прошу прощения, что прерываю вашу беседу, - произнёс Браун. - Кара, нам бы сейчас в гостиницу.
"Если, конечно, не будет активных возражений со стороны мадам. Или ещё кого-нибудь".
- Кори занят, - коротко отозвалась мисс Томпсон. - Думаю, мне лучше его дождаться.
Кираэль
Север-Юг тем временем провел Кевина к покрытому чистой скатерью квадратному столику и махнул рукой девушке, которая сегодня дежурила за стойкой. Та, видимо хорошо зная этого клиента, не стала ничего спрашивать и просто поставила на столик бутылку виски и два стакана. Санчес сразу же с улыбкой наполнил их на треть и поднял свой:
- За ваше прибытие в Скалу, мистер!
- За наше прибытие, сеньор! - в тон ответил Кевин, поднимая стакан и делая небольшой глоток, прислушиваясь к ощущениям. Вкус чистого хорошего виски заставлял предположить, что это общение окажется еще дороже, чем предполагалось. Напиток скользнул в желудок как по маслу.
- Ах, - с удовольствием выдохнул Санчес, опорожнив свой, и тут же наполнил стаканы снова. - Итак, сэр, как я понимаю, вы только что прибыли в город, и у вас есть какие-то вопросы?
- Точно, - кивнул Кевин, все еще под впечатлением от качества напитка. - Вопросов полно и, пока что, ответов крайне мало. От города далеко до шахты?
- Не то чтобы. Если пешком, то за час доберетесь. Раньше-то телеги гоняли, когда смысл был, а теперь - только на лошади, если найдется, или на своих двоих, - обладатель странного имени сделал еще один глоток. - Только вам это без надобности, конечно.
- Без надобности? - удивился близнец, отпивая виски. - Там проблемы, и оборудование не вывезли. Я думал, нам туда самым первым делом надо.
- Так ведь шахты закрыты, - пояснил его собеседник. - Конечно, проблемы. Руды нет, своды вот-вот обрушатся, часть вовсе затопило. Поэтому маршал приказал от греха прикрыть - после того, как несколько человек сгинули. А ведь подумать только - опытные старатели. Должны же понимать - но нет. Жадность - вот что губит людей, мистер Уайт. Мне и в голову не взять, кому туда сейчас может быть надо, и, самое главное - зачем.
- Понятно, - кивнул Кевин, задумчиво вперившись взглядом в стакан. Искаженное отражение его лица в маслянистой жидкости на миг показалось жутким, словно он смотрел на человека, обуянного одновременно гордыней и похотью. - То есть, машины так и остались в шахте?
- Увы, - Санчес хотел было развести руками, но спохватился, что в одной из них все еще держит стакан, который и осушил одним глотком. - Вытаскивать - слишком опасно и дорого. Тристементе, грустно, да. Вы не пьете, сеньор? Виски Господь дал нам в утешение и увеселения ради, грех им пренебрегать. Или напиток не по вашему вкусу?
- Сложно отвлечься от мыслей, - признался Кевин, в один глоток допивая виски и с глухим стуком ставя его рядом с бутылкой. - Но это так, к слову. Машины пропали, руда кончилась. Мало того, присланный из Додж-сити человек тоже пропал без вести, как и все в этом ужасном деле. Мужчина лет за сорок, с сержантской выучкой и высокий, видели его?
- Нет никакого дела, мистер, и не было никогда. Человека вашего я видел, как же. Все его видели - такого-то дылду! Между прочим, мадам Бель знала его тоже - почему-то все люди со стороны непременно сюда рано или поздно заходят. Но! - он поднял указательный палец к потолку чтобы подчеркнуть мысль. - После того как ваш человечек покрутился в городе пару дней, он собрал вещи и - фьють. Ушел рано утром, явно надеясь успеть проделать долгий путь. Возможно, до какой-нибудь фермы, чтобы взять там лошадь или нанять фургон. Говорите, он пропал, сеньор? Бедолага. И это несмотря на предупреждения, что в округе не стоит бродить в одиночестве.
- Банда Арчера? - уточнил Кевин, разливая виски по стаканам. - Или что-то покруче? Я слышал, что самое опасное у тех бандитов - это самомнение.
- Банда? Банды, сеньор! Когда город умирает, стервятники прилетают первыми, и во множестве. Кроме того говорят, что в округе видели индейцев. Конечно, для партии союза Койота далековато, но всякое бывает. Говорят, что им нужна только Оклахома, но этому веры не даю. Вот вы сами, сеньор, если бы когда-то владели всей землей, согласились бы на один штат? Кстати, откуда вы родом? Там тоже бывали проблемы с краснокожими?
- Нет, проблем у нас особых не было, - отрицательно помотал головой Кевин, - но наслышаны, да... Наслышаны. Тем более, что им вся земля принадлежит, так они говорят. Было бы странно не увидеть их тут или там. Но ведь и Скала способна себя защитить, я правильно понимаю?
Элис
Наверху с шумом хлопнула дверь, и на площадке показался бородатый краснолицый мужчина, который по виду был пьян настолько, что не падал, казалось, только потому, что крепко держался за перила лестницы. По ступеням он спускался осторожно, споткнувшись только в самом конце, из-за чего был вынужден сделать несколько быстрых шагов и чуть не врезался в стойку недалеко от Келли и Эда. Утвердившись на ногах, он стукнул по стойке, давая знак официантке, и огляделся мутным взглядом. Щелки глаз под припухшими веками оббежали зал и, наконец, остановились на соседке. Несколько секунд мужчина, который, как стало ясно вблизи, давно не мылся, смотрел на девушку, потом перевел взгляд на ее брата за столиком. И снова на Келли, уделив отдельное внимание волосам. И встряхнул головой с копной давно не мытых и нечесаных кудрей.
- Ты, эта...
- Ну и ну, - пробормотал Кевин, торопливо поднимаясь из-за стола. - Обсудим позже.
Хотя близнец торопился к месту начинавшего разгон инцидента, у Келли точно был момент на то, чтобы сказать сакраментально "Что "ты-эта"... сэр?"
- Вы меня, верно, с кем-то перепутали, сэр, - мисс Томпсон вздрогнула, но заметно приободрилась, заметив, что брат уже спешит к ней. - Я - не эта, я - Кара. Вы чего-то хотели? Надеюсь, не от меня?
- Эта, - застрял на мысли мужчина, но потом продрался сквозь сложное слово. - Берешь скока?
Девушка за стойкой, на губах которой играла улыбка, поставила перед ним стакан, который был почти втрое больше тех, из которых пили Кевин и Север-Юг, почти до краев полный виски.
- Не беру и не даю! - Келли возмущенно вспыхнула. - Отойдите, прошу, я здесь с мужем!
- Соберитесь, сэр, гости в городе, - подоспевший Кевин оттащил сестру за спину и встретился... попытался встретиться взглядами с бородатым. - Так их встречают?
Мужчина моргнул раз, два, потом поднял стакан и выпил - спокойно, как воду, не отрывая взглядя от стоявшего перед ним молодого человека. И выдохнул, окутав того алкогольным облаком.
- Ты, эта... - в этот раз продолжение последовало сразу. - Ещ-дна. Навродь тоже баба? Скока?
Позади раздался смешок Санчеса, который, как и все остальные зрители, не спешил вмешиваться.
- Смотря, что нужно, - выдержанно отреагировал Кевин. - Тебя уложить спать или поучить манерам?
- Не баба? - мужчина посмотрел на Бель, которая спокойно стояла рядом, но пока не вмешивалась. И попытался заглянуть за Кевина, на прятавшуюся за спиной брата Келли. - П'нял. Пр'сти. Сес-руху пр'дать привел. Пральна. Кой с них прок. Скока?
- Ты вообще кто? - проигнорировав очередной вопрос, поинтересовался Кевин.
- Меня никто не продает! - Келли высунулась из-за плеча брата. - И его, кстати, тоже, так что поищите другое развлечение на ночь, сэр!
Spectre28
- Тя не спрашивают, - отвечая на реплику девушки, он словно забыл о существовании Кевина и просто шагнул к ней, не обращая внимания не препятствие. Судя по устремленныму на Келли взгляду, ее брата он в этот момент не видел.
- Руки! - брат, на которого навалился детина, попытался оттолкнуть его. - Вообще ничего не соображаешь?
Мужчина, который оказался неожиданно силен, отвлекся и помедлил, тупо глядя на Кевина.
- Мадам, - испуганно пискнула Келли. - В вашем заведении девушка может сама выбрать, с кем провести ночь?
- Марк, она не из моих девочек, - увещевательно проговорила Бель, но мужчина, казалось, не услышал ни ее, ни Келли, продолжая непонимающе смотреть на Кевина.
- Ну, гостья-то точно, - внезапно отозвался брат, не оборачиваясь. После чего, воспользовавшись заминкой, спросил у пьяницы:
- Откуда у тебя вообще средства на выпивку и баб, если шахту закрыли?
- Ср'дства? - мужчина моргнул, попытался снова загнуть вперед, но опять наткнулся на руку молодого человека и остановился.
- Ладно, хватит. Спенсер, тебя ведь уже предупреждали, - Север-Юг, наконец, вышел из небольшой группки зрителей и положил руку на плечо буяна. - Спать. Без баб. Бабы уже были. Были же бабы?
Мужчина тупо кивнул:
- Б'ли.
- Ну вот, видишь, амиго? Завтра будут новые. Новый день, новые бабы. А сейчас - спать.
Тот кивнул снова:
- Будут.
Дальше ситуация развивалась по тому же сценарию. Короткие вопросы и предложения помощника маршала, пока тот медленно, но уверенно вел Спенсера к выходу. Мужчина, которого постоянно отвлекали, забыл и про Келли, и про Кевина. Его сознания - или рефлексов - хватило только на то, чтобы у самых дверей полуобернуться и кивнуть на прощание Бель, которая ответила приятной улыбкой.
Близнец посмотрел на это триумфальное шествие и пошел к столику с виски, на секунду обернувшись и бросив взгляд на Эда. Местные-то ладно, но этот-то что, тоже проверял на вшивость?
- Кара, не страшно, если он ушел без извинений? - в продолжающейся по инерции тишине спросил брат, залпом опустошая стакан виски.
- Может, мы тоже уйдем? - довольно резко спросила девушка, не успев успокоиться. - Мне не слишком нравится, что меня принимают за... Работницу этого славного дома, - она бросила косой взгляд на Бель.
- Согласен, - кивнул брат, глядя на то, как Келли нервно опустошает стакан со своим напитком. Пройдя обратно к стойке, блондин уточнил у девушки за стойкой, сколько они должны, готовый тут же немедленно рассчитаться. Выпитое им и Келли обошлось в три доллара, что вполне соответствовало и качеству виски, и классу заведения.
- Эд, мы в отель, - Кевин ненавязчиво напомнил компаньону о собственом существовании. - Ты с нами?
- Конечно, - кивнул тот, оторвавшись от стойки.
"Хорошо, что обошлось без рукоприкладства. Ну... почти. Без особо серьёзного. Правда, предстоит долгий разговор на эту тему".
Келли, наскоро поблагодарив хозяйку, вылетела на улицу первой.
Джин
Улицы не были совершенно пусты - откуда-то доносились негромкие голоса, раз докатился взрыв смеха. Но у гостиницы не было никого. Прежде чем луна в очередной раз скрылась за тучами, путники смогли рассмотреть эту сторону здания подробнее, и увиденное не внушало особенных надежд. За постройкой явно давно никто не следил: светлая краска на досках облупилась, окна были грязными и мутными, не позволяя разглядеть что-то внутри, а дверной молоток когда-то лишился бойка, и теперь с веревки свисала одна деревянная рукоятка. Дверь заведения оказалась закрыта.
Свободной от лампы рукой Браун взялся за бренные останки молотка и трижды постучал ими в дверь. Ответа не было. Изнутри не донеслось ни звука.
- Вся эта затея похожа на бред, - Келли устало потерла лоб. - И нравится мне все меньше.
- За нее платят, - пожал плечами Кевин и попробовал постучать сам, вложив побольше силы. - Портье умер, что ли?
- Скорее, просто крепко спит, - ответил Эд. - Давайте немного подождём. Если реакции не будет и дальше - тогда... будем думать.
Например, был вариант попроситься на постой к кому-либо из местных. Так себе вариант, скорее всего. Но не в борделе же останавливаться, в самом деле?
Мисс Томпсон, раздраженно вздохнув, принялась ходить вдоль фасада, высматривая удобное место, чтобы влезть внутрь. Кто знает, откроет ли им кто-нибудь? А остальные варианты совсем не радовали. К тому же, девушка была бы только рада наконец-то сделать что-то полезное. И немного оправдать для самой себя не самые приглядные страницы прошлого.
- Черт, - блондинка вернулась к двери. - Эд, одолжишь фонарь? Не видно ни зги. Хочу проверить все стороны здания, может, смогу забраться внутрь и открыть вам дверь.
Ответу ковбоя помешали неуверенные шаги внутри, сопровождаемые скрипом половиц. Почти сразу окна у двери засветились мягким приглушенным светом. После стука задвижки приоткрылась дверь, в которой стоял не старый еще мужчина с изборожденным морщинами лицом, в рваных штанах и распахнутой на груди грязной рубашке. Красный нос и одутловатое лицо говорили о пристрастии к выпивке. Опершись о косяк, он присмотрелся к посетителям слезящимися глазами.
- Вы... вам нужны комнаты? - говорил мужчина, несмотря на свое состояние, вполне внятно.
- Да, хотим две комнаты, - Томпсон коснулся полы шляпы. - Извините, что так поздно.
- Две? - мужчина присмотрелся к ним снова и встряхнулся, словно просыпаясь. - Да, конечно! Простите, гости теперь нечасто бывают. Дурные времена, сэр, да еще моя бедная Мэри... - он повернулся, поставил бутылку у стены и прошел внутрь, продолжая говорить. И не оглядывался, чтобы проверить, следуют ли за ним постояльцы. - Конечно, гостиница не та, что прежде, уж простите. Одному тяжело за всем следить, тяжело делать вид, что все по-старому. Боюсь, я уже не могу предложить вам завтрак...
Он прошел за короткую стойку, за которой на стене висел ряд ключей с бронзовыми бирками с номерами. Кроме стойки в комнате было на удивление пусто: только небольшой резной комод в углу да стул с круглым столиком рядом с ним. Из комнаты выходили две двери, одна из которых, прямо, была сейчас полуоткрыта; за ней в свете газовых ламп виднелся угол незастеленной кровати и валяющаяся на полу граненая бутылка.
- Завтраков нет, сэр, и, наверное, в комнатах нужно будет проветрить. Но в "Саду" все еще уютно, да-с, все еще. Вам понравится.
Элис
- Да, у вас в "Аду", простите, в "Саду", очень мило, - улыбнулась Келли. - Вероятно, когда-то здесь было и вовсе прелестно, - она медленно переводила взгляд с одной детали интерьера на другую. Обстановка явно радовала бы взгляд, не будь она покрыта таким слоем пыли. - Ох, наверное, вам совсем тяжело одному... - девушка перевела взгляд на брата. Такие возможности, такие перспективы... Если удастся выяснить, что творится с шахтами, городок снова оживет...
- И не говорите, мисс, - мужчина пошарил под стойкой, достал журнал в кожаном переплете и несколько секунд смотрел на него, словно вспоминая, зачем это нужно. - У меня-то к хозяйству никогда способностей не было. Покрасить, сколотить что - это пожалуйста, но только не пыль и стирка. Да Мэри и сама меня к такому не подпускала. Говорила: все одно переделывать. Хорошие у нее были руки, у моей Мэри.
"Лучше управляться в "Саду", чем сторожить в Солт-Лейк Сити, - невольно подумалось Кевину". В самом деле, если проблемы в шахте окажутся обратимыми, быстро занятые места могут оказаться, как ни странно, в самой почетной ложе, откуда можно с удовольствием смотреть на повторный расцвет Скалы. Вот только солнце, чертово солнце... Но ведь обходятся как-то.
- Мы бы могли помочь с чем-нибудь, поработав на вас, - предложил Томпсон. - И вам приятно, и мы надеемся сэкономить.
- Гости в гостинице не работают, сэр, нет. Вот разве что сад расчистить, если вы понимаете в растениях... - хозяин покачал головой и положил на стойку карандаш и журнал, который открыл по закладке на полупустой странице.
По бумаге тянулся перечень имен. последним стояло криво написанное: "Рик Пендлтон" и дата - десять дней назад. Роспись у отставного сержанта была почти неразборчивой. Видимо, руки больше привыкли к винтовке, чем к письму.
- Прошу, сэр, ваши имена. я бы записал сам, но... - он поднял правую руку, и стало заметно, что та мелко дрожит. - Стар я уже стал. Простите. Карл Тестеверде меня зовут... совсем голова пустая.
- Мистер Тестеверде, - вкрадчиво начала Келли, - но если все так тяжело, то почему вы не продадите гостиницу? Договорившись, что будете спокойно жить здесь, в любимом месте, хранящем память о вашей милой Мэри...
Чтобы не создавать заминки, Кевин взял карандаш и принялся выводить в книге два имени: Кори Уайт и Кара Уайт, после чего передал карандаш Брауну. Тот старательно занёс в список постояльцев свои имя и фамилию, а затем витиевато расписался. Сам-то Эд ни разу до этого момента не останавливался в гостинице, поэтому банально решил последовать примеру мистера Пендлтона. Раз тот оставил в журнале подпись (помимо имени) - значит, так и должно поступать.
Spectre28
- Может быть, обо всём этом будет лучше поговорить с утра пораньше? - ни к кому конкретно не обращаясь, поинтересовался ковбой.
"А смотритель верно сказал - гостиница именно что держится. Как, кстати, и её хозяин", - брюнет покосился на старика, - "по-другому трудно было бы точно выразить то, что здесь происходит".
- Продать? - казалось, владелец "Розового сада" сначала не понял Келли, а поняв - пришел чуть ли не в ужас. Такой, что фразы Эда даже не заметил. - Это как же, продать мечту? Мы ведь ее сами строили. По приглашению самого мистера Дейли приехали в Скалу... и Мэри здесь похоронена, и, к тому же... - на этом он осекся и опустил взгляд. Руки, лежавшие на стойке, задрожали еще сильнее. - Я ведь тут - хозяин гостиницы, мисс. А если сделать, как вы ходите - стану, получается, никто. Нет. Простите, не хочу об этом думать. Голова болит...
- Простите! Я вовсе не хотела вас обидеть! - девушка осторожно коснулась руки владельца. - Только подумала о том, что ваша мечта - прекрасна. И больно видеть ее в таком плачевном состоянии. А если что-то произойдет... И "Розовый Сад" станет всего лишь одним из заброшенных домов... - она тихо и грустно вздохнула. - Еще раз извините.
- Ничего мисс, ничего, - тот на миг накрыл ее руку своей и благодарно улыбнулся. - Мне тоже тяжело видеть его в таком состоянии, но Господь сделал так, что люди и здания старятся. - он отвернулся, снял с полки два ключа под номерами 1 и 2 и положил их на стойку. - Значит, одна комната для джентльменов, и еще одна для мисс. Это будет... по доллару за день за гостя.
- Для четы Уайтов и мистера Брауна, если точнее, - поправил Кевин, забирая ключи и передавая второй Эду. - Оплатим два дня, потом посмотрим.
- Ах, извиняюсь, - ответил Карл Тестеверде и сокрушенно покачал головой. - Просто вы так похожи...
- Кори, - блондинка схватила брата за локоть, отвела в сторону и зашептала на ухо: - Мы действительно слишком похожи. Но, я думаю, не у всех этих дам, работающих неподалеку, свой цвет волос. Может, и мне? Чем раньше - тем лучше. Купить у них краску - любую. И все, не так уж мы и похожи. Макияж немного помогает, а вот волосы выдают все.
- И какой цвет ты хочешь? - тихонько уточнил Томпсон. - Только не черный, пожалуйста. Карл пьяный, но не слепой.
- Да любой! - отмахнулась Келли.
- Может быть, вас проводить? - неуверенно вмешался Тестеверде. - Это на втором этаже, направо, в самом конце коридора.
- Ну? - девушка дернула отвлекшегося брата за рукав. - Да, придется немного потратиться, но так будет куда проще! Сходишь со мной?
- Давай сложим вещи - и сразу туда, - предложил Кевин, поднимая чемоданы. - Значит, направо и до конца, на втором этаже? Мы справимся, спасибо, мистер Тестеверде!
- И доброй ночи, - добавил Браун, следуя за близнецами.
Элис
Широкая лестница с резными деревянными перилами немилосердно скрипела под сапогами, стоило ступить ближе к центру. В щели рассохшихся оконных рам задувал ветер; казалось, что дом живет какой-то своей, тайной жизнью, набирает воздух в коридоры и выдыхает, прогоняя его обратно наружу. И тогда по пустому коридору, покрытому тонким ковром, разносился тонкий жалобный вой, словно горький плач молодой женщины или ребенка.
- Обстановка... навевает, - заметил Кевин. - Уж не встретим ли мы призраков?
- Думаю, есть шансы. Помните, что смотритель говорил насчёт своей покойной жены? - ответил Эд. - Он не хотел её злить. Явно неспроста.
- А вам было мало поезда? - хихикнула Келли. Впрочем, смех получился неуверенным и нервным, только добавляя жути этой ситуации.
Браун молча покачал головой. Нет, поезда ему явно мало не было, да и до этого, как мужчина уже говорил, сомнений в существовании кое-каких вещей он не испытывал. Но поезд - поездом, прерия возле Кайовы - тоже сама по себе, а вот о том, что нечто сверхъестественное творится и в Скале (пусть и не обязательно являясь причиной проблем с шахтой) - это им всё же сказал именно смотритель. Пусть и не совсем прямо.
В самом конце коридора на стене висело большое зеркало, в котором, несмотря на запыленность, отражались, уходя в бесконечность, как ряды одинаковых зеленых дверей с номерами, так и приближающиеся путешественники. Келли посмотрела на себя в зеркало; ее лицо выглядело встревоженным и мрачным, от уголков губ протянулись морщины, а под глазами виднелись темные круги.
- Боже мой! - девушка кинулась к зеркалу, сдернула перчатки и принялась трогать лицо. Хотя на ощупь все было нормально, отражение не спешило меняться и принимать нормальный вид. Келли осторожно коснулась стекла, дрожа от ужаса. Отражение повторило жест. Зеркало под пальцами казалось успокаивающе-прохладным. Не отводя взгляда от отражения, блондинка принялась тереть испачкавшиеся пальцы о юбку. - К... Кори, я совсем старая? - едва не всхлипывая спросила она.
- Выглядишь молодо и потрясающе, - отреагировал брат, опуская подробности в виде признаков усталости и долгой дороги. - А что такое?
- А ты взгляни в зеркало! - мисс Томпсон снова торопливо захлопала глазами, слегка запрокинув голову.
- И что там с зеркалом-то? - удивился подошедший ковбой. - Всё в порядке.
- Ну, мы все устали, что тут такого? - при взгляде в зеркало Кевин увидел свое отражение, не больше и не меньше. Возможно, за счет пыли вид был мрачнее и унылее, но какой спрос с него? - Что видишь ты?
- Старую и страшную себя! - Келли снова взглянула в зеркало и все-таки расплакалась. - А вы - нормальные! Значит, все в порядке, просто я... я ужасна!
- Наверное, это просто старая вещь с характером, и не любит женщин, - близнец пожал плечами. - Надо бы как-нибудь спросить у хозяина, что за история с зеркалом, если она, конечно, есть. Ты хорошо выглядишь. Лучше, чем отражение, которое ты можешь видеть. Для меня все в порядке. Хочешь, возьми свою пудреницу и проверь.
Говоря эти успокаивающие слова, Кевин почувствовал себя неловко. "Вещь с характером", надо же. Почему-то такое объяснение, ставящее все на свои места, и пришло в голову. Больше похоже на сказку, а в сказки верить нельзя. С другой стороны, для кого-то здоровенные говорящие гиены стали реальностью. Что может быть реальнее пожранного ими скота? Это нельзя списать на ошибку или страх. Коровы все-таки, как ни крути, крупные, их считать просто и, если разница налицо, самый последний Фома неверящий вынужден будет признать существование... экстраординарного.
- Т-т-точно, - слегка успокоившись, девушка вынула карманное зеркальце и принялась рассматривать себя. Лицо в маленьком зеркальце выглядело тревожным и мрачным, но морщины в нем, казалось были едва намечены и почти незаметны.
- Ещё надо будет протереть его от пыли, - заметил Браун, рассматривая своё отражение.
"Уставшая хмурая морда, как и положено поздно вечером, да после хорошей пешей прогулки. Ничего особенного. Но мало ли..."
- Все, хватит, - Келли захлопнула пудреницу и кое-как попыталась утереть слезы, но только размазала по лицу потекшую тушь. - Мне нужно умыться, а потом закончим с делами на сегодня. Завтра проснусь новым человеком!
Кираэль
Первый номер, ключ от которого Кевин оставил себе, выглядел на самом деле уютно в свете газовой лампы, пусть и казался несколько тесноватым и пыльным. Стены покрывали нежно-розовые обои с выцветшим, но все же милым рисунком из лилий. Две кровати стояли у стен по разные стороны от двери, а под окном примостился столик с двумя стульями. У каждой кровати стоял низкий ящик. Здесь было прохладно, но не холодно, и два человека явно могли провести здесь ночь без проблем. Окна выходили на ту улицу, с которой они пришли - и на церковь. В уголке у двери нашелся даже умывальник. Келли, сразу заметив столь желанный предмет, принялась наскоро приводить себя в порядок. За порядком испортившимся макияжем показалось усталое лицо. Симпатичное, но не более того. Несколько бледных, едва заметных пятен, которые легко скрываются пудрой, светлые брови и ресницы, тонкие губы. С некоторой опаской, девушка взглянула в зеркало, висящее на стене. Без косметики отражение выглядело так, словно Келли не спала несколько дней. Губы сжались в нить, глаза запали, и веки вокруг них выглядели припухшими и воспаленными.
- Кори, - тихо позвала блондинка. - Ты не мог бы достать мое черное платье? Оно самое закрытое. Надеюсь, никто не польстится на такое, - с грустной усмешкой указав на свое лицо, она повернулась к брату. - У меня абсолютно нет сил краситься заново.
Занятый распаковкой чемоданов Кевин быстро нашел искомое платье и передал сестре.
- Не наговаривай на себя слишком уж сильно, - заметил брат. - Бывала и опрятнее, но не настолько, чтобы сыпать такими словами.
- Да уж, ты видел меня в куда более жутких состояниях, - Келли слегка приободрилась. - Впрочем, как и я тебя, - она принялась торопливо раздеваться, избавляясь от пыльных вещей.
- Тебе не кажется, что этот номер нам под стать? - решил спросить Кевин, подставляя под струю воды ладонь - стоило хотя бы чуть-чуть вытереть пыль с лица. - Если мы оставим его в порядке, то, считай, уже какое-то доброе дело.
Джин
Номер два, доставшийся в пользование Эду, походил на соседний с той разницей, что обои были нежно-желтыми и несли на себе оттиски кукурузных початков. Кроватей тоже было две, но комната выглядела чистой, словно ей совсем недавно пользовались. Об этом же говорили и следы на полу от ножек массивных кроватей - их явно не так давно зачем-то передвигали. Немного постояв на пороге, мужчина прошёл внутрь комнаты. Да, во всём этом было что-то странное. Что-то выбивающееся из ряда вон. Можно было предположить, что отсутствие пыли, которой в некоторых других комнатах хватило бы на небольшую пустыню - всего лишь из-за того, что предыдущий постоялец занимал именно этот номер. Но, судя по записям в журнале, этим постояльцем был тот самый пресловутый Рик Пендлтон, который таинственно исчез. А это значило, что комнату не мешало бы тщательно осмотреть.
Но это уже завтра. При свете дня и с новыми силами. А пока что Браун ограничился тем, что оставил заплечный мешок возле одной из кроватей и двинулся к умывальнику. Освежиться после долгого дня (а заодно - почистить одежду от пыли) - самое то после долгого дня, Эдвард даже почувствовал себя немного посвежевшим. После недолгих колебаний мужчина упрятал большую часть своих наличных на самое дно мешка, оставив при себе сотню баков подъёмных. После всех этих приготовлений ковбой вышел из комнаты, не забыв её запереть, и постучался в дверь соседней.
- Прошу прощения, подождите пару минут! - донесся из комнаты голос Келли. - Кори, проверь.
Кевин, подойдя к двери с извлеченным на ходу револьвером из кобуры остановился за стеной у дверной ручки и спросил:
- Кто там?
- Это Браун, - ответил ковбой. - Как вы там, освоились?
- Минутку, я не одета, - снова отозвалась Келли. - Мы сейчас выйдем, только у нас еще дела. В борделе, - на фоне всего этого слышалась какая-то возня.
Спустя некоторое время из-за двери показались близнецы. "Дракон" Кевина снова занял почетное место в кобуре.
- Вы оба туда? - решил уточнить брюнет, с любопытством разглядывая близнецов.
- Оба, - кивнул Томпсон.
- Причем, дела там у меня, - его сестра старательно прятала лицо в тени шляпки. - Нужно бы уговорить кого-нибудь из дам покрасить мне волосы.
- Стоило задуматься об этом еще раньше, - вздохнул Кевин. - Ну да ладно. Ты ведь туда же?
- Угадал, - кивнув, произнёс Эд. - Кстати, как ваша комната - такая же пыльная, как и остальной отель или..?
- Чуть менее. Совсем чуть-чуть, - Келли направилась к лестнице. Кевин последовал за ней.
- Моя - чистая, - небрежным тоном произнёс Браун и, больше ничего не прибавив, пошёл следом.
- То есть, там недавно жили, - полувопросительно произнес Томпсон.
- Скорее всего, так и есть.
Crystal
До борделя компаньоны по уже знакомой улице дошли без проблем. За сравнительно недолгое время, пока они отсутствовали, посетителей так и оставшегося пока безымянным заведения явно прибавилось. Теперь столики были заняты все и сидели там не по одному - местные явно хорошо знали друг друга. Стояли и у барной стойки. То здесь, то там мелькали яркие наряды девушек, и, поверх гула голосов и пианино, раздавалиь взрывы смеха. За инструментом сейчас сидел худосочный паренек в потрепанном костюме и со свежей повязкой на правой руке - смотрелся он куда хуже красотки в синем платье, но играл, пожалуй, лучше. Ближе всего ко входу в одиночестве сидел угрюмый кряжистый и совершенно лысый мужчина, перед которым стояли початая бытулка крепкого алкоголя и кружка с дымящимся кофе. На вошедших он почти не обратил внимания, ограничившись одним взглядом. За соседним столиком сидели три человека, которых в старых городах скорее всего вызвали бы несколько вопросов у властей, но на фронтире чувствовали себя как дома: неряшливые, бородатые и громкие, они не снимали шляп даже в помещении. Но когда у одного, особенно заросшего, распахнулась пола куртки, в тусклом свете блеснул такой же значок, какой был у Санчеса. Эти осмотрели троицу более внимательно, но потом продолжили говорить о чем-то своем, склонившись друг к другу, чтобы не мешал шум.В остальном взгляд скользил по одинаковым курткам и спинам, не в состоянии выделить кого-то в особенности.
- Ты с кем-нибудь успела переброситься парой фраз? - Кевин решил тихо уточнить у сестры, что и как.
- Только с хозяйкой, - отозвалась та. - Думаю, спрашивать про краску нужно у нее, но я ее не вижу.
- Пройдем вглубь? - предложил Томпсон, не замечая в толпе красное платье Бель. Келли кивнула, и близнецы отправились в толпу, выискивая хозяйку заведения.
Словив на себе несколько взглядов, Кевин про себя отметил их, подозревая, что такие цепкие глаза могут быть у трех категорий лиц: властей, бандитов и журналистов. С учетом "важности" Скалы, последних ожидать не стоило.
Келли старалась максимально прятаться за спину брата. Запоздало подумалось, что стоило одолжить у него одежду - сошла бы за парнишку, а теперь... С трудом успокоив себя тем, что она предприняла все, чтобы на нее никто не польстился, она немного отлипла от Кевина, просто держа его за руку. Девушка несколько раз глубоко вздохнула, пытаясь унять бешеный стук сердца, и, наконец, начала осматриваться, ища мадам, либо кого-то еще, кто мог помочь. Та вскоре обнаружилась за одним из дальних столиков у стены - Бель сидела в компании широкоплечего мужчины в темной одежде. Его светлые волосы были коротко острижены, а щеки покрывала многодневная щетина. Судя по всему, мадам рассказывала ему нечто чрезвычайно увлекательное, потому что он внимательно ее слушал, иногда кивая, а иногда недоуменно вздергивая брови.
Мисс Томпсон осторожно пригляделась к мужчине, пытаясь понять, отличается ли он чем-то от местных. Уж не по их ли души? Вдруг, преследователь, нанятый похотливым старейшиной, мог сообразить, что близнецам нужны деньги, так что они сунутся в любое пекло? Девушка сунула руку в потайной карман юбки, наскоро пришитый во время поездки в поезде, при бегстве из дома, сжав рукоять ножа.
Тот развернулся к ней и ответил неторопливым, оценивающим взглядом, потом так же внимательно осмотрел Кевина. После этого обвел взглядом зал, словно ожидая увидеть с ними кого-то еще и поднялся; к поясу, как теперь стало видно, был прицеплен значок маршала.
- Мисс. Сэр. Всегда приятно видеть в городе новые лица, хотя, надо сказать, у меня есть к вам несколько вопросов. На самом деле, удачно, что вы пришли - иначе я бы зашел в гостиницу сам, первым делом с утра.
- Мисс? - Томпсон перевел взгляд с человека на Бель, с нее на Келли. Мадам ему сладко улыбнулась. - Кара, вы точно говорили, или ты только слушала?
- Мы говорили, - твердо ответила его сестра. - И я сказала, что мы женаты, Кори.
Spectre28
- Пусть миссис, - миролюбиво согласился маршал, на которого сценка, казалось, не произвела никакого впечатления. - Хоть мне и странно видеть замужнюю женщину в таком месте, да еще в такое время. Конечно, нравы везде разные, - он говорил не торопясь, четко проговаривая каждое слово. - Но закон такого не запрещает, нет. Хотя как маршал, я не одобряю того, что может вызвать беспорядки. Санчес упоминал, что что-то подобное почти произошло.
- Прошу прощения, - Келли слегка поклонилась. - В тот раз мы просто зашли в первое здание, которое не казалось пустым. А сейчас мы здесь по делу, сэр маршал. Вы можете пообщаться с моим мужем, а я... Мадам Бель, не уделите мне немного времени?
- Разумеется, дорогая - я вся твоя, - та поднялась из-за столика, походя коснулась рукой плеча маршала, приятно кивнула Кевину. - Джентльмены, мы вас ненадолго покинем.
Затем она посмотрела на Келли, долю мгновения поколебалась, потом поманила за собой ближе к пустой сцене, возле которой сейчас было достаточно свободного пространства.
- Ты подумала о моем предложении и решила его принять? - перешла мадам сразу к делу, когда они с Келли немного уединились. Она окинула девушку оценивающим взглядом.
- Пока нет, - Келли слегка улыбнулась. - У меня к вам другой разговор. Я уже говорила, что у нас с братом есть причины называть себя иначе. Дело не в каких-то склонностях, нет. Однако родство скрывать мы вынуждены. Как видите, совсем не удачно. Да и сложно это сделать, при таком-то сходстве, именно поэтому мне нужна ваша помощь. У вас здесь есть... найдется краска для волос? Я заплачу, конечно.
Взгляд Бель из оценивающего на секунду стал недоуменным, но она быстро овдалела собой и с улыбкой покачала головой.
- Милая, мне жаль, но тут я ничем не смогу тебе помочь. Видишь ли, у моего заведения есть определенная репутация и стиль. Каждый в городе знает, что у нас все натуральное. Ни девочки, ни я не красим волосы. - она на секунду задумалась. - Но если тебе очень нужна краска, а она тебе действительно нужна... Попробуй найти утром Вайсли. Он держал здесь магазинчик со всякой всячиной и, может быть, чем и поможет.
- Ох, - мисс Томпсон грустно вздохнула. - Конечно, спасибо вам.
Усталось, которую удавалось отгонять надеждой, наконец настигла. Пережитые страхи, волнение - все слилось в один ком, вставший поперек горла. Девушка несколько раз попыталась вдохнуть и тихо расплакалась от бессилия.
- Извините, я... Пожалуй, мне лучше вернуться... и... - Келли попыталась утереть слезы, но они только хлынули с новой силой. - Еще раз спасибо, - она осталась на месте, даже не соображая, куда идти.
- Тебе лучше вернуться в гостиницу и отдохнуть, - закончила ее мысль Бель. Теперь она смотрела на девушку скорее изучающе, подмечая каждую деталь при отсутствующем макияже. - У нас скоро станет очень шумно, когда девочки начнут танцевать. Не думаю, что тебе стоит здесь к этому моменту оставаться.
Женщина подняла было руку, чтобы утешающе коснуться руки Келли, но не закончила движения, сжала пальцы в кулак и прижала руку к своей груди.
- Вайсли обычно все свое время теперь проводит "Под крышкой гроба", думаю, завтра он тоже будет торчать там. - мадам сделала паузу, словно подбирая слова. - И загляни завтра к доктору Осгуду тоже. Может быть он чем-нибудь тебе поможет.
Келли шмыгнула носом.
- Не бойтесь, это не заразно, - она невольно потерла руку, где под перчаткой зудел свежий ожог. - Просто плохо переношу солнце, это врожденное. Впрочем, какая разница, - развернувшись, она медленно побрела к брату.
Кираэль
Проводив Келли и Бель взглядом, маршал кивнул Кевину на освободившийся стул и уселся сам.
- Итак, мистер Уайт. Может, это и хорошо, что ваша сестра занята, может быть. Женщины порой слишком эмоциональны, впечатлительны и могут не так истолковать некоторые вещи. А я как раз хотел поговорить о личных вещах. Которые, тем не менее, могут представлять проблему для моего города. А это значит - и для меня.
Кевин присел на предложенное место и сделал пару глубоких вдохов. "Сестра"? Ясно, стоило ожидать.
- Да, маршал, нам стоит поговорить и обсудить проблемы.
Тот кивнул.
- Самому мне нет дела до Джозефа Смита или еще чего в этом духе. Но могут найтись люди, которым дело есть. Если это перерастет в крупные проблемы со стрельбой или веревкой - это будут ваши проблемы. Я предпочел бы, чтобы до них не дошло, но не стану рисковать своими людьми по такому поводу и провоцировать бунт. С этим - все, - он глянул на Кевина, чтобы убедиться, что тот слушает. Кевин осторожно кивнул, запоминая и переваривая факт.
- Но вот что меня волнует: как мне дали понять, у "миссис Уайт" есть какие-то проблемы с кожей. Болезнь или нет - я не знаю, я - не врач. Но риск эпидемии, если у нее что-то заразное, игнорировать не могу тоже. Поэтому я предлагаю вам - в идеале всем троим - навестить доктора Осгуда. Завтра же утром. А он принесет заключение мне.
- Могу сказать, что это не заразно, а завтра доктор Осгуд окончательно заверит мои слова.
Томпсону пришлось признать, что сидящий напротив не удовлетворится простыми заявлениями от незнакомца. И, о Боже, как маршал додумался завести беседу о Смите-младшем? Так похожи на мормонов, Келли сказала про Солт-Лейк Сити? Уже не важно.
- Хорошо, - маршал скупо улыбнулся. - Тогда у меня пока что все. Вы остановились у Карла, я верно понимаю?
- Да, у Карла. Кстати, об именах: вы не успели представиться.
- Действительно. Извиняюсь. Привык, что все всех знают... - на секунду маршал замолчал. - Мое имя - Томас Брюс.
- Рад знакомству, - улыбнулся Кевин. - Тогда завтра мы принесем врачебное заключение и, к слову, что с обращением оружия в городе? Надо предъявить стволы?
- Обращение? По железу тут Иона, если что подкрутить-сделать. Или продать чего. А предъявлять - не нужно. Здесь отвечают не за то, что носят, а за то, как используют, - последние слова маршал выделил голосом. И приносить ничего не нужно - я сам зайду к доктору. Все равно меня редко можно застать в конторе.
- Сэр маршал, Кори, - заплаканная Келли подошла к мужчинам. - Доктор? Пятна, да? Да врожденное это, черт побери, - она снова всхлипнула. - Просто солнечные ожоги.
- Женщинам не к лицу поминать дьявола, - спокойно заметил маршал, но больше ничего не добавил, выжидающе посмотрев на Кевина.
- И заходить в бордели, и браться за работу, - слегка зло ответила девушка. - Да и вообще, родись я мужчиной, проблем было бы куда меньше! Кори, я устала. Здесь не помогут, но подсказали, где.
- Хорошо, - ответил брат. - И все-таки мы удачно зашли. Маршал Брюс, вы знаете, зачем мы вообще здесь, в Скале?
- Ваша... миссис Уайт устала, и сейчас начнутся танцы, которые ей, вероятно, не стоит видеть, - маршал бросил на девушку ничего не выражающий взгляд. Ее вспышку он проигнорировал. - Скала никуда не денется до завтра. И я - тоже. Может быть, стоит отложить продолжение разговора?
- В самом деле, отложим. Спасибо за беседу, - Кевин поднялся и взял Келли за руку. - До встречи. Идем...
- Благодарю за уделенное внимание, сэр, - его сестра коротко кивнула маршалу и торопливо направилась к выходу.
Джин
В отличие от близнецов, Эд задержался у порога подольше, задумчиво разглядывая зал. У ковбоя уже был опыт (пусть и не очень богатый) посещения таких заведений, и, насколько мог помнить Браун, появление большого числа клиентов в столь поздний час не было чем-то обыденным. Они пришли сюда не только за выпивкой и девочками, но и ещё за чем-то? За чем-то, что случается не каждый день? Весьма вероятно. А последним таковым событием, скорее всего, могло быть прибытие троицы новеньких. То есть, самого мужчины и его компаньонов.
А это может означать повышенный интерес, проверки на вшивость и прочие не самые приятные вещи. Впрочем, деваться уже было некуда. Если бы Браун сейчас повернулся и ушёл обратно в отель - всего этого избежать бы не удалось. Рано или поздно, так или иначе, но через подобное знакомство пришлось бы пройти. Да и, в конце концов, он обещал вернуться!
Приняв решение, ковбой целеустремлённо двинулся к стойке бара, за которой, как мужчина уже успел заметить, сейчас виднелось знакомое жёлтое платье.
- Эд! Ты пришел! Как я рада тебя видеть! - его владелица тоже заметила приближавшегося ковбоя за спинами клиентов. Девушки в серебряном, которая работала за барной стойкой, нигде не было и Елена сейчас выполняла ее обязанности. - Подожди меня немного - Кэнди скоро вернется и тогда мы с тобой сможем хорошо поболтать и заняться чем-нибудь. Я не могу бросить бар, я ей обещала, что пока подменю. Хочешь, я налью тебе выпить?
- Обещал же, - кивнул Браун, улыбнувшись. - Что у вас есть, и можешь ли ты налить и себе?
- Виски, кофе, как обычно. Но очень хорошие! - девушка отвлеклась, чтобы налить другому клиенту, и снова заулыбалась персонально Эду. - Ты так и не попробовал. Если ты мне купишь стаканчик - я с удовольствием с тобой выпью. Ну куда уже запропастилась эта Кэнди!
На стойку легли два халфа, которые Елена ловко подхватила и убрала в невидимую кассу. После чего профессиональным жестом она вытащила из-под стойки два стакана, демонстративно протерла их тряпочкой, устроив из этого целое шоу, и налила из початой бутылки напиток цвета темного янтаря. В один из стаканов налилось чуть больше, и его девушка придвинула ковбою.
- За знакомство, - произнёс Эд, взяв стакан из рук Елены, и немного приподнял его, ожидая ответа.
- За него, - улыбнулась та еще шире.
Виски отдавал вишней и действительно был очень хорош. По крайней мере, на вкус Брауна, которому приходилось пить (пусть и не часто) что-то вроде того самого двухсотшагового.
- Не сочти за бестактность, - произнёс ковбой, заказав ещё по порции себе и девушке, - или же за торопливость. Но сколько надо выложить за прекрасно проведённое время со столь обворожительной мисс? Или придётся, как Менелаю, захватить город?
- Город? Какой город? - Елена явно не поняла о чем речь, чуть нахмурилась, пытаясь сообразить, но тут же просияла, когда вспомнила о сути вопроса. - О, смотря сколько тебе нужно этого времени. Доллар за час и пятерка, если ты хочешь остаться до утра. Ну и еще зависит от того, что ты хочешь делать - за некоторые вещи надо доплачивать отдельно. Но такие затейники к нам редко попадают. Хотя вот я помню, как пару лет назад был здесь один, проездом. Все просил девчонок его вожжами отхлестать.
Эд едва не поперхнулся виски, услышав последнее. Экий, однако, странный мистер был. Нашёл, чем заниматься в постели, да ещё за свои кровные. Впрочем, это уже его проблемы.
- Нет, - покачал головой Браун, выложив на стойку несколько монет общим достоинством в три бака - я, честно говоря, даже и не знаю, о каких таких некоторых вещах ты упомянула.
"И я не думаю, что что-то из этих вещей могло бы понадобиться этой ночью".
Дальше всё прошло гладко и без происшествий - девушка и ковбой выпили по третьему разу, после чего, когда Кэнди наконец соизволила вернуться, отправились в комнату к Елене.
Crystal

* * * * *

- Кстати, когда мы заявились к вам первый раз, кто-то сказал, что тут знают многое о всех в городе, - заметил Браун, отдышавшись после очередных кульбитов в постели. Как бы то ни было, но сил на ещё хотя бы разок у него уже не осталось, а оплаченное время, судя по всему, ещё к концу не подошло. Так почему бы и не попытаться разузнать что-нибудь по делу? Тем более, если девушка не прочь поболтать.
- Ну, посуди сам, - Елена, которая выглядела далеко не такой уставшей, принялась загибать пальчики. - Город у нас небольшой, развлечений особых нет. Работы, в принципе, тоже не очень много стало, когда шахту закрыли. Но жить как-то надо. Так что почти все, кто в городе сейчас остался, обязательно приходят к нам - выпить, развеяться. Ну и рассказывают о себе тоже. Хотя кто-то расспрашивает, а не рассказывает - вот как ты сейчас.
- И то верно, - хмыкнул мужчина, почесав в затылке. - Кстати, а что с ней случилось-то, с шахтой? Из-за чего её взяли и закрыли?
- Из-за чего закрыли? - удивленно переспросила девушка и даже заглянула Эду в лицо, чтобы понять, не придуривается ли он. Потом она спохватилась. - Ах, да, ты же новенький в городе. Прости, после того, как мы с тобой покувыркались, мне кажется, что мы уже давно знакомы. Мальчики говорили, что руды больше нет. "Выбрали жилу", - она явно повторила чьи-то слова, не особенно вникая в их смысл. - Они искали, искали, а там только одна пустая порода. Или что-то вроде. Много тогда говорили на эту тему. Все гадали, как дальше быть.
"Мда. Нашёл, у кого поинтересоваться. Или точнее будет - о чём? Явно же девушка не была там сама. Впрочем, всё равно. И это может оказаться полезным".
- Да уж, ситуация та ещё, - вздохнув, заметил Браун. - И что же нагадали? Шахта вон уже сколько там закрыта, а городок вроде держится. Ну... как на мой взгляд.
- А деваться-то все одно некуда - вот и держимся, - Елена задумчиво подперла щеку одной рукой, а другую положила Эду на грудь, рассеянно его поглаживая. - Кто мог, те давно уже разъехались. А кто остался... Одним возвращаться некуда. Вот наш пианист например - он как-то сказал, что потратил все, что у него было на то, чтобы приехать сюда. Начать новую жизнь, заработать. А оно вон как повернулось. Другие бы и рады уехать, да денег нет - все, что удается сейчас заработать, они тут же и тратят: есть-пить надо. Поезда у нас почти не останавливаются - им смысла теперь нет. А те, что останавливаются, так там билет столько стоит... Может быть у мадам Бель и есть нужные средства, но как раз ей уезжать пока смысла нет. Для нас работа всегда найдется.
Закончив говорить, девушка с новым интересом взглянула на собеседника:
- Кстати, а тебя к нам каким ветром принесло? Ты не похож на старателя.
- А на человека, который решил начать новую жизнь, похож? - усмехнувшись, поинтересовался Эд, - Впрочем, это был риторический вопрос. Я наткнулся в Додж-сити на одно занимательное объявление в газете, вот и приехал сюда.
- Додж-сиити, - мечтательно протянула Елена и откинулась обратно на подушку. - Наверное, большой и красивый город. С кучей магазинов. Наверное, там даже театр есть. Странный, ты Эд. Зачем ехать за новой жизнью в глухомань, если ее можно было начать прямо в Додж-сити! А ты сюда насовсем или вернешься обратно? Может, возьмешь меня с собой?
Энтузиазм в ее голосе звучал неподдельно искренне.
- Ну так я и попытался её начать именно в том городе, - ответил Браун, - просто первое же более-менее подходящее объявление насчёт работы было о том, что некоторым людям важно разобраться в том, что у вас тут происходит. Как получится выяснить - можно будет и уехать.
После небольшой паузы ковбой добавил:
- И да. Очень может быть, что не одному.
- Ой, будет здорово! - девушка даже захлопала в ладоши. - Я уже говорила - мне так все здесь надоели! Выясняй все поскорее! Хотя я не представляю, кто может тебе сказать, почему руда кончилась... Может кто-нибудь из шахтеров?..
В ее голосе звучало некоторое сомнение на счет того, что бывшие шахтеры знают что-то путное. Сомнение, впрочем, тут же сменилось энтузиазмом, и Елена порывисто прижалась к Эду, после чего поцеловала в губы.
...Через два с чем-то часа вконец обессилевший, но довольный Браун поднимался по скрипучей лестнице отеля, стараясь никого не разбудить. Пройдя в свой номер, ковбой наскоро освежился под умывальником и вскоре пополз в постель, смотреть сны, которые нашептывал пробивавшийся в щели старых рам ветер.
Элис
Келли, молчавшая всю дорогу, игнорируя вопросы брата, едва войдя в комнату, рухнула на одну из кроватей, уткнулась лицом в подушку и что-то неразборчиво всхлипнула.
- Ну, что ты... - успокаивающе произнес Кевин, присаживаясь рядом и начав гладить сестру по голове.
Та только попыталась оттолкнуть его, не меняя позы и занятия. Вероятно, подушка за эти несколько минут услышала немало ругательств и проклятий.
- Скажи, что не так, - попросил близнец.
- А что-то вообще так?! - Келли села, глядя на него ненавидяще. - Мы в какой-то дыре, все недовольны тем, что я - женщина, не знаем, жив ли отец, нас могут преследовать люди этого грязного борова, ко мне пристают, тебя пытаются увести - и все это на фоне какой-то чертовщины! Что так, Кев?! Что может быть так?!
- Ну, мы оказались подальше от загребущих рук Гримхэнда, - пожал плечами Кевин. - Так что, ну, не знаю, ситуация выправилась. Ты женщина, тебя не принимают всерьез, к тебе пристают - это просто факты, от этого, видимо, никуда не деться.
- Одолжи одежду, - хмыкнула девушка. - Обрежу волосы, перестану краситься, постараюсь говорить грубее. Сойду за твоего брата, как думаешь?
- Маршал уже в курсе, Бель тоже, Карл - наверное. Мы сходу называемся четой Уайтов, а нам - мистер и мисс, будто и не было вовсе. Это кошмар, я не знаю, о чем мы думали, так поступая.
- О том, что жить порознь мы не сможем, - Келли обняла брата. - Разве у нас был выбор? Разве что, сразу мне притвориться парнем.
- Теперь-то что говорить об этом, - вздохнул Томпсон, обнимая сестру в ответ.
- Отступать некуда. Мне сказали поискать Вайсли, у него может быть краска. И попытаемся все-таки казаться семейной парой. Я буду укладывать волосы так, чтобы наши лица казались максимально разными, не забывать про макияж... А уж кто знает - тот знает. И, надеюсь, промолчит. Пусть считают, что мы просто странные... Правду знать не нужно никому.
- Действительно, - согласился Кевин. - Покончим с делами и уедем. Будем умнее.
- Если бы у нас было немного больше времени... - Келли вздохнула и стянула перчатки. - Как думаешь, у отца был шанс?
- Наверное, был, - пожал плечами парень. - Я не хочу думать об этом, но не могу перестать.
- Достанешь еду? И виски. Хоть один плюс у этой ситуации: можно есть в кровати. Милый, давай просто напьемся, а остальное решим потом. Я так устала, что даже спать не хочу.
"Сложно быть женщиной. Я устал, и я точно засну" - подумалось Кевину. Вслух же он сказал:
- У нас есть запасы и дешевый виски, от которого несет если не штанами, то я не знаю, чем.
- А мне есть дело? - фыркнула блондинка. - Лишь бы внутри жгло, а голова гудела. Я же не наслаждаться им собираюсь. Не понимаю, почему ты так спокоен.
- Даже не знаю. Может быть, судьба бережет меня от потрясений? В поезде вам с Эдом что-то виделось, мне нет. И далее по событиям дня.
- Везучий, - Келли поднялась и начала расстегивать платье. - Значит, ты не пьешь?
- Этого я не говорил.
Томпсон достал из тумбочки с продуктами и напитками все, что планировал для этой ночи.
- Кевин, - девушка достала из чемодана длинную ночную рубашку, которую быстро накинула на себя, зябко ежась от ночной прохлады. - Ты же хотел остаться там, да?
- Остаться где? - уточнил Кевин, открывая бутылку.
- В борделе, - его сестра распустила волосы и стала тщательно расчесывать их.
- У меня не было такой цели, - брат принюхался к виски и осознал, что после местных угощений напиток явно пахнет ущербно. Сравнение со штанами перестало выглядеть гротескным.
- А желание?
- Кара, я устал, мне не до танцев.
- Осторожность превыше всего, - Келли снова фыркнула. - Ладно, я не о том. Просто ты... Хотел бы попробовать с кем-то еще?
- Разумеется, нет, - решительно ответил Томпсон.
- Почему?
- Просто не хочу - и все.
- Спасибо, - шепнула девушка, садясь рядом и забирая бутылку. После первого же глотка стало ясно, что виски попался на редкость дряной. Сделав еще один глоток, куда более крупный, Келли раскашлялась и согнулась пополам, едва сдержав позывы. - Да, мерзость, - сумела выдавить из себя она, поспешно закусывая куском черствой лепешки. - Не понимаю, как папа это пил.
- Как-то. Я бы не хотел снова и снова говорить об отце. Давай просто пореже возвращаться к этой теме.
- Сложно. Он не понимал нас, но я скучаю.
- Я тоже, Кара, я тоже.
Поговорив еще немного в ходе постельного пира, близнецы после обязательных и необязательных приготовлений ко сну все-таки легли спать - и видеть сны.
Spectre28
Джисква и Эльза
Когда-то в апреле 1878 года


- Паршивая весна, - Джонсон Джонсон, единственный обитатель фактории у восточной границы горной гряды в Колорадо, юго-западнее Денвера передернул плечами под порывом спустившегося с гор ветра. - Такой холодной и не припомню. Конечно, у парней были и парки, и все - начали проходку ведь в самом конце зимы, едва перевалы кое-как расчистились. Не понимаю, с чего пропадать связи-то. Разве что разлив или лавина сошла.
Пустые стеклянные бутылки, связанные проволокой в причудливый букет и подвешенные под навесом бревенчатой хижины, согласно прогудели. Звук получился глухим и каким-то потусторонним. Эльза невольно поежилась. Никогда она не любила низкие гудящие инструменты, которые эхом отдаются чуть ли не в сердце.
- Я бы сам разведал, но нет, кому же охранять товары, говорят они! А нанять сменщика - это ж столько бумаг, что проще подрядить вот вас. Не в обиду, мэм, - подумав, добавил Джонсон. Индейца он, кажется, воспринимал исключительно как проводника, а если и считал неподобающим для белой женщины путешествовать с краснокожим, то держал это при себе. Торговцы факторий, которые обычно двигались вместе с фронтиром, нередко бывали куда более терпимыми к различным странностям чем жители городов. Индеец в свою очередь, казалось, тоже уделял белому не слишком много внимания - Джисква стоял позади девушки и невозмутимо оглядывал окрестности фактории, куда так хотела заглянуть Эльза. За время совместного путешествия - с тех пор, как они вместе выдвинулись к Колвеллу, довольно продолжительного, - Молчаливая Птица привык к своей спутнице. Он уже перестал удивляться ее способности болтать когда угодно, с кем угодно и о чем угодно, хотя временами ему и хотелось бы, что бы она говорила поменьше. Но сейчас в предгорьях они оказались благодаря все той же способности девушки выуживать информацию из своих соплеменников.
- Я и не обиделась, - заверила торговца Эльза. - Значит, сейчас погрузить мулов и отправимся?
Джонсон пожевал губами, потом мотнул головой, словно отгоняя надоедливое насекомое.
- Не. Лучше бы утром. Так вы только к ночи в озеро упретесь, а ночью себе переломать - них... ничего не стоит. И себе, и животным. И температура там ,выше, тоже может резко упасть. Переждите ночь тут. Разносолов не обещаю, но обед будет, и тепло тоже. А утром пораньше уже и собраться.
Эльза вопросительно посмотрела на спутника. Сама она была вовсе не против переждать до утра. Тот, не особенно раздумывая, кивнул, соглашаясь со словами белого. Местность была незнакомая, а бродить в темноте в горах - пусть даже в самом низу - не стоило даже там, где знаком каждый камень. Холод Джисква не любил тоже - он мог терпеть неприятные ощущения, но не считал нужным без необходимости на них себя обрекать. Пропавшие белые пропали уже достаточно давно, чтобы одна ночь промедления в их поисках ничего не решала.
- Отлично, - Джонсон понял безмолвный обмен правильно и повернулся к дому. - И правильно. Трещины, осыпи, ну его. И это не считая призраков ведь, они к ночи как раз бушуют.
- Адонандо?* Духи? - как оказалось, индеец слушал достаточно внимательно, чтобы заинтересоваться словно невзначай оброненным замечанием.
- Они, - мрачно ответил мужчина, и махнул рукой в сторону подвешенных бутылок. - Зачем, по-вашему, я это тут держу, чтобы спать мешало?
Растворив скрипучую дверь, он скрылся внутри, поманив за собой девушку и индейца.
_____
adonvdo - духи
Ответ:

 Включить смайлы |  Включить подпись
Это облегченная версия форума. Для просмотра полной версии с графическим дизайном и картинками, с возможностью создавать темы, пожалуйста, нажмите сюда.
Invision Power Board © 2001-2018 Invision Power Services, Inc.